Babosos por una buena razón: la respiración de la piel

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Publicado el 9 de abril de 2019 en Mtl-Naturaleza

Hay animales que tienen la capacidad de respirar a través de su piel. ¿Por qué no respirar a través de sus pulmones, te preguntarás? Simplemente porque algunos no los tienen. Y en algunas condiciones (como bajo el agua), los pulmones no son suficientes para proporcionar oxígeno, por lo que la respiración cutánea compensa las carencias.

Estas especies tienen una piel superfina que permite el intercambio de gases (por ejemplo, de oxígeno y dióxido de carbono). Esto se llama una piel permeable. Esta piel tiene capilares que la recorren, diminutos vasos sanguíneos que actúan con los tejidos y permiten el intercambio, entre otras cosas, y toneladas de músculos, cuya contracción permite la respiración. Pero para que esto sea eficaz, hay que proteger la frágil epidermis de estos animales. La solución es la mucosidad. Además, la humedad que crea permite que el oxígeno se difunda a una velocidad suficientemente alta.

Animales delgados pero oxigenados

Pongamos como ejemplo las lombrices de tierra. Como ya sabes, estos animalitos se refugian en el suelo, donde la tierra está húmeda. Eso ayuda a que se mantengan húmedos y, por tanto, transpirables. Pero eso no es suficiente. Por eso producen mucosidad, que también las lubrica y las protege de las asperezas del suelo, facilitando su desplazamiento por las galerías.

Cuidado, la respiración cutánea de la lombriz, por muy eficiente que sea, tiene sus límites. Si un gusano se vuelve suuuper largo y super grande, el suministro de oxígeno (que debe ser proporcional al volumen del animal) se vuelve demasiado pequeño porque la superficie de intercambio de gases no es lo suficientemente grande.
Una segunda categoría de «respiradores» cutáneos: los anfibios. Algunos tienen branquias, como los tritones y los renacuajos, pero una vez adultos, la mayoría de los anfibios desarrollan pulmones primitivos (por lo que pierden las branquias durante la metamorfosis). Cuando un anfibio pasa mucho tiempo en el agua, su respiración pulmonar se vuelve insuficiente. Las ranas (antes de empezar a cantar) hibernan en el agua: obviamente no pueden utilizar sus pulmones durante este periodo. Así que respiran a través de la piel*. En periodos más secos, cuando el anfibio se encuentra en un entorno más seco, puede producir mucosidad que facilita el intercambio de gases. Además su piel es tan permeable que absorben el agua directamente a través de su epidermis, no necesitan beber, ¡sólo bañarse!

Una salamandra de manchas azules que respira

No todo es bueno para los productores de moco. Aunque su piel permeable permite el intercambio de gases, también es probable que otras sustancias sean absorbidas a través de su epidermis, como las sustancias químicas tóxicas que se encuentran en su hábitat. Los animales que respiran por la piel suelen ser muy sensibles a la contaminación. Por tanto, son buenos indicadores de la salud del medio ambiente: si se encuentran ranas en una marisma, podemos suponer que está lo suficientemente limpia para que puedan respirar. Además de los gusanos y los anfibios, añadamos a la lista de «respiradores» de la piel a los equinodermos (como los erizos y los pepinos de mar), los peces, algunos reptiles y los mamíferos**.

* Esto también ocurre con algunos reptiles, como las tortugas que hibernan bajo el agua. Sin embargo, como su piel está cubierta de escamas, las zonas de respiración cutánea se concentran sólo alrededor de la cloaca. ¿Qué es una cloaca? Es la salida del tracto intestinal, genital y urinario de algunos animales. Así que sí, la tortuga puede respirar por las nalgas…

** La piel de los mamíferos, aunque es MUCHO más gruesa que la de las lombrices o los anfibios, también permite el intercambio de gases. Los tipos de cambio son tan bajos que no intervienen en nuestra respiración. En los seres humanos, alrededor del 1% del intercambio de gases se produce a través de la piel. En los murciélagos, hablamos de un 12% porque la piel de sus alas está muy vascularizada.

Fuentes de las imágenes: Luis Miguel Bugallo Sánchez, Wiki

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