Cinco retos a los que se enfrentan las universidades canadienses

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A principios de este mes, Suzanne Corbeil, directora ejecutiva del grupo U15, la Asociación Canadiense de Universidades de Investigación, participó en una mesa redonda patrocinada por Fulbright Canadá sobre «Los retos a los que se enfrentan las universidades canadienses en el siglo XXI». Dado que dirige un grupo que representa a las mayores universidades de investigación de Canadá -y a muchas de las más concurridas del país-, merece la pena destacar lo que dijo.

La Sra. Corbeil expuso cinco grandes retos. Las opciones de otros en el sector de la educación superior podrían haber sido diferentes, pero la mayoría están familiarizados con los desafíos que ella esbozó.

Desafío nº 1: la financiación

La Sra. Corbeil dice que vio «noticias de despidos de profesores, supresiones de programas, recortes presupuestarios y disminución del apoyo a la ciencia» casi a diario en los primeros meses de 2013. La mayoría de estos anuncios formaban parte del recorte de los presupuestos de funcionamiento de las instituciones por parte de los gobiernos provinciales o de la supresión de programas por parte del gobierno federal.

Ve una contradicción: «En una época que se suele denominar la ‘era del conocimiento’ o la ‘economía del conocimiento’, los gobiernos recortan sus presupuestos para la educación, para la producción de conocimiento, en definitiva. «Los gobiernos afirman que «la investigación y el conocimiento estimulan nuestra economía», pero cuando hay que estimular la economía, anuncian recortes. El reto, por tanto, radica en cómo las instituciones deben adaptar sus estrategias «cuando la financiación básica está en juego».»

Desafío nº 2: el titulado

Que los titulados universitarios no encuentren trabajo no es nada nuevo, dice Corbeil. «La realidad es que son pocos los estudiantes que se gradúan y encuentran inmediatamente un trabajo, y mucho menos el trabajo de sus sueños. «

Este escenario viene acompañado de una llamada de atención para que las universidades produzcan graduados «preparados para el trabajo» y cambien sus programas y números de matrícula para hacer frente a este problema. Pero, según Corbeil, las universidades no pueden actuar con tanta rapidez: «Hacer cambios importantes en los cursos o en la estructura de los programas, por ejemplo, lleva tiempo. Y para cuando la universidad haya hecho esos cambios, la situación puede haber cambiado drásticamente. «Las universidades tienen que ajustar sus programas a las demandas del mercado a pesar de un entorno muy incierto e impredecible.

Desafío nº 3: La falta de trabajadores cualificados

El gobierno federal ha puesto la escasez de mano de obra y de trabajadores cualificados entre sus prioridades, pero otros como el economista Don Drummond las cuestionan. La Sra. Corbeil señala que los datos muestran que la tasa de desempleo disminuye con los niveles de educación de los trabajadores y es más baja entre los trabajadores con más de una licenciatura.

Mientras que algunas personas piden a las universidades que produzcan graduados «preparados para la carrera», otras dicen que ese no es el papel de la universidad. Corbeil cita a Max Blouw, presidente del Consejo de Universidades de Ontario y presidente de la Universidad Wilfrid Laurier, en su carta al Globe and Mail: «Las universidades no son -y nunca deberían serlo- para producir graduados ‘listos para el trabajo’, trabajadores que puedan ocupar inmediatamente un puesto de trabajo específico. «En cambio, las universidades deben permitir un amplio desarrollo intelectual y personal que permita a los graduados tener éxito en un mundo en constante cambio que exige innovación y flexibilidad.

Si el discurso actual impulsa la política futura, dice, «la universidad tal y como la conocemos hoy cambiará, y no necesariamente para mejor».

Desafío nº 4: La economía de la educación

Otra teoría cuestiona el valor de los títulos universitarios y el retorno de la inversión en una titulación. Un reciente informe de CIBC World Markets sugiere que los estudiantes no están eligiendo los campos de estudio «correctos», aunque se empeña en señalar que «obtener una educación postsecundaria sigue siendo la mejor manera de conseguir un trabajo bien remunerado».»

«Apoyo plenamente la necesidad de que nuestro sistema educativo sea responsable y se adapte al cambio», responde Corbeil, «pero me preocupa que nuestra sociedad empiece a asociar la educación con un mero retorno de la inversión. No es el valor de una educación superior al valor del dinero ganado?»

Desafío nº 5: Expectativas sobre el papel de las universidades

Se habla mucho de la necesidad de diferenciación entre las instituciones de educación superior, tanto en Canadá como en el extranjero, señala Corbeil. La comunidad educativa canadiense es ampliamente reconocida por su naturaleza igualitaria, pero algunos «argumentarían que necesitamos adoptar el concepto de diferenciación para que todos los actores de la educación reciban financiación en función del papel que desempeñan».»

Cada universidad tendrá que aclarar la propuesta de valor que ofrece, continuó Corbeil. Además, el gobierno tiene sus expectativas sobre el papel que desempeñan las universidades en la aportación de valor. «Todos entendemos que las universidades son una parte clave de la cadena de innovación, pero parece haber cierta confusión sobre la naturaleza de su papel. Los recientes programas de financiación suelen exigir a las universidades que cumplan con las expectativas relacionadas con un área para la que no están preparadas. «

Los gobiernos están empezando a reconocer el impacto económico de un estudiante que viene del extranjero. «Las universidades canadienses pueden establecerse como un destino atractivo para los estudiantes internacionales , pero esto requiere no sólo financiación, sino también instituciones bien gestionadas que puedan mantener la reputación necesaria para atraer a estos estudiantes. «

Desafío adicional: la competencia del exterior

Si bien es cierto que todas estas cuestiones se juegan en el escenario nacional, se ven agravadas por un «entorno competitivo global», afirma Corbeil. Y eso puede suponer el mayor reto de todos.

Para que las universidades canadienses puedan afrontarlo, «hay que entender el cambiante contexto internacional», dice, señalando el rápido ascenso de las instituciones brasileñas y chinas, por ejemplo, así como el «renacimiento» de las universidades alemanas. «En Canadá, hemos hecho verdaderos progresos en los últimos 15 años. La mayoría de las universidades canadienses de investigación son bastante fuertes y están bien equipadas en muchas áreas. Además, se han puesto en marcha programas de financiación para reforzar las actividades de investigación. Eso está bien, pero hacerlo bien no es suficiente en este momento de la historia del mundo, dentro de la competencia global. «

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