Covid-19: estos pacientes que no se curan

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Una vida paralizada. Días de angustia, noches atormentadas, puntuadas por la aparición de nuevos dolores, nuevas disfunciones. Otros, por el contrario, desaparecen de repente. Para reaparecer mejor a veces al día siguiente. «Es físicamente agotador, por supuesto, pero también mentalmente, suspira Marie-Aude Visine. Tengo la impresión de no ser ya yo mismo, de no controlar nada. Como si mi cuerpo se me escapara. «

Esta Lorena de 43 años sintió los primeros síntomas de Covid-19 «a finales de febrero». Dolores de cabeza «intolerables», seguidos de «fiebre, una fuerte tos y disnea permanente». Se puso en contacto con el servicio de ambulancias, que consideró que su caso no justificaba un tratamiento inmediato. Luego, unos días después, volvió al hospital. «Fui a la sala de emergencias. Pero, como en la mayoría de los hospitales del este de Francia, estaban desbordados y sólo mantenían a los pacientes más graves. «De vuelta a casa, a la casilla de salida. Sin tratamiento.

Foto Stéphanie Para

Han pasado más de tres meses. Mientras tanto, Marie-Aude Visine se sometió a una prueba serológica que confirmó su contaminación. Pero su lucha contra el virus no ha terminado.

«Siempre existe este cansancio, esta sensación de agotamiento que no me deja ir. Ahora mismo, me falla la vista, tengo hormigueo en los dedos y en los pies, dolor en las articulaciones. Incluso he desarrollado intolerancias alimentarias. Antes me encantaban las frambuesas, pero ahora no las soporto. Lo mismo ocurre con los productos lácteos. El único progreso real que he hecho es dejar de toser. Por lo demás…»

Marie-Aude Visine (enferma desde finales de febrero)

Incluso subir las escaleras de su dúplex, en los suburbios de Nancy, se ha convertido en un reto en sí mismo. El caminante, acostumbrado a engullir varios kilómetros a un ritmo constante, ahora se esfuerza por «recorrer 200 metros sin parar». La discusión termina con esta última imagen de la pérdida de impulso: Marie-Aude Visine, todavía sin trabajo, tiene una cita con su médico de cabecera esa mañana para «hacer balance». Y tratar de levantar, tal vez, una esquina del misterio.

Foto Stéphanie Para

A la misma hora, en Arcueil (Val-de-Marne), Dominique Lemaire acaba de regresar penosamente a casa tras una breve salida. «Conseguí hacer algunas compras, pero eso es todo, estoy quemado. Gasté todos mis cartuchos del día», se lamenta.

El coronavirus entró en el cuerpo de este otro cuarentón «alrededor del 20 de marzo». La infección se manifestó por primera vez con una pérdida repentina del gusto y el olfato, mencionada por muchos pacientes. Entonces aparecieron «graves problemas respiratorios». Inhabilitante y preocupante, inevitablemente, pero no lo suficiente, de nuevo, para conseguir una cama en los desbordados hospitales de Île-de-France.

Curiosidad, dolores de cabeza, mareos, entumecimiento

Problema: a «D75 de Covid», y a pesar de «una pequeña mejoría» en su estado general, sigue acumulando fatiga, dolores musculares, dolores de cabeza, entumecimiento, mareos y dificultad para concentrarse. Los análisis de sangre no revelaron nada anormal. Sin embargo, un escáner torácico reveló la persistencia de zonas blanquecinas en sus pulmones, conocidas como «vidrio molido». Lesiones características del Sars-Cov-2, de las que Dominique Lemaire lucha por deshacerse.

Foto Stéphanie Para

«¡Lo peor es que mi mujer está exactamente en la misma situación que yo y no tiene más respuestas! «, sopla este Francilien, hasta entonces «en gran forma». Su único recurso, por el momento: unas modestas vitaminas, que toma concienzudamente cada mañana.

En las redes sociales, los testimonios similares se acumulan por cientos. Los «Covidianos de larga duración» se reúnen en grupos de discusión dedicados a compartir sus dolencias y experiencias. Su angustia, también, a menudo. «Te hace sentir menos solo. Nos damos cuenta de que no estamos locos, de que otros están pasando por lo mismo», aprecia Dominique Lemaire.

Médicos desafiados

El fenómeno -aún marginal, es cierto, pero emergente- no ha escapado a la comunidad médica, ahora convocada para ofrecer escucha y soluciones lo antes posible. Un reto más, en una crisis sanitaria que ya ha hecho tambalear más de una certeza científica.

Foto AFP

Primera dificultad: tratar de identificar constantes, y un principio de coherencia, en la plétora de anomalías y malestares descritos. «Cuando tomamos todos los testimonios individualmente, parece extremadamente heterogéneo. Pero empezamos a poder agruparlos y clasificarlos, gracias sobre todo a la multiplicación de las consultas «post-Covid» en casi toda Francia», se congratula el profesor Dominique Salmon-Ceron, infectólogo del Hôtel-Dieu de París.

Este especialista, que fue uno de los primeros en alertar sobre la anosmia -pérdida del olfato- asociada al Sars-Cov-2, distingue dos familias de síntomas en estas formas persistentes de la enfermedad: los cardiovasculares (taquicardia, opresión en el pecho, etc.) y los neurológicos (hormigueos, sensación de quemazón, dolores de cabeza, etc.). A lo que se añade, de forma casi generalizada, una «gran fatiga».

¿Una dimensión psicológica?

No es sencillo, tampoco, «objetivar» cada elemento de este amplio panel. Muchos de ellos son una cuestión de sentimiento. Y los exámenes realizados dan resultados muy variables de un paciente a otro. «Lo que se dice y escribe en las redes sociales puede ser útil, pero no es medicina», advierte el profesor Jean-Paul Stahl, que dirige el departamento de enfermedades infecciosas del Hospital Universitario de Grenoble. «Sí que hay algo, ya que la gente se queja. Pero hace falta algo más para caracterizar una posible patología e identificarla. «

En el fondo surge una pregunta recurrente, que exaspera a los «codivianos» afectados: ¿tendrían estas dolencias que envenenan sus vidas una dimensión psicológica ligada al estrés provocado por su encuentro con un virus potencialmente mortal y necesariamente aterrador?

«Es posible», responde el Pr Stahl. Aun así, hay que demostrarlo y cuantificarlo. «Su colega parisino es más matizado.

«La gran mayoría de los «formularios largos» que vemos son personas muy bien integradas, a las que realmente les hubiera gustado volver a sus puestos de trabajo pero no pueden. Algunos incluso han vuelto a trabajar y han tenido que parar, prueba de que tienen un problema real. Eso es lo que tenemos que entender para poder ofrecer un tratamiento adecuado. Todos debemos ser lo más abiertos posible. Nos enfrentamos a algo que no conocíamos. Lo que no quiere decir que no exista. «

Dominique Salmon-Ceron (infectólogo del Hôtel-Dieu de París)

A falta de certeza, hay varias hipótesis sobre la mesa. Uno de ellos apunta a una respuesta inmunitaria a veces desproporcionada o inadecuada, que provocaría una nueva inflamación en determinados lugares del cuerpo (nariz, pulmones, etc.) donde el virus se había alojado inicialmente. Covid-19 también podría, por efecto rebote, revelar patologías subyacentes.

En el tamiz de la ciencia

Para intentar ver más claro, hay estudios en marcha o en gestación. A mediados de mayo, por ejemplo, un colectivo de infectólogos (entre ellos Dominique Salmon-Ceron) puso en marcha un ensayo denominado «Covidorl». El objetivo es identificar el origen de la anosmia persistente y evaluar la eficacia de un tratamiento local con corticoides en 120 pacientes. Los primeros resultados parecen alentadores.

Otro estudio, titulado «Cocorec», debería analizar pronto los casos de reaparición, en algunos, de síntomas que antes habían desaparecido.

En Grenoble, el profesor Stahl anuncia la puesta en marcha de un protocolo en el que participan varios hospitales universitarios y que entrará en su fase operativa en septiembre.

«Realizar un trabajo de evaluación ahora me parece un poco pronto. Para muchos pacientes, estamos sin duda ante una evolución normal, en todo caso frecuente, de importantes patologías víricas, que te sacuden durante un buen rato. La verdadera cuestión será saber si, seis meses después de la enfermedad, estas personas tienen realmente secuelas, como la limitación del volumen respiratorio o los trastornos neuropsicológicos establecidos por pruebas validadas. «

Jean-Paul Stahl (jefe del departamento de enfermedades infecciosas del CHu de Grenoble)

Los primeros afectados, ellos, ya no ocultan su impaciencia. «Hasta ahora, hemos sido transparentes o casi», señala Dominique Lemaire. Todos los esfuerzos se han concentrado en los casos más urgentes, lo cual es totalmente normal. Pero ahora los médicos tienen que interesarse por nosotros y escucharnos. «

«El nuevo estribillo del momento es decir: ‘Estupendo, la epidemia ha terminado, no habrá una segunda oleada, todo está bien'», deplora, por su parte, la lorquina Marie-Aude Visine. ¿Y nosotros en todo eso? Hicimos borrón y cuenta nueva, no nos trataron y seguimos sin poder salir. Ya es hora de que nos cuiden de verdad. «

Stéphane Barnoin

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