DRASSM: un nuevo barco para 2021 y un buen potencial internacional

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El Ministerio de Cultura francés, que celebró su 60º aniversario el 24 de julio, tiene una pepita de oro marítima en su seno, el Departamento de Investigación Arqueológica Subacuática y Submarina. Creado en 1966 por André Malraux, el primero en ocupar la cartera de Asuntos Culturales, ministerio creado para él en 1959 por Charles de Gaulle, el DRASSM, dotado un año después de un primer barco, el Archéonaute, es el servicio de investigación arqueológica subacuática más antiguo del mundo. Después de un período difícil, ligado a la falta de inversiones y de interés, la DRASSM se ha beneficiado en los últimos años, bajo el impulso de su director Michel L’Hour (que se incorporó al servicio en 1979 y tomó el relevo en 2006) y de un equipo ajustado pero apasionado y ultra eficiente, de nuevos medios que le permiten recuperar su rango de referencia internacional en materia de arqueología subacuática.

Dos nuevas unidades puestas en servicio en 2012 y 2017

En 2012, el antiguo Archaeonaut, alcanzado por el límite de edad seis años antes, fue finalmente sustituido por un nuevo buque, el André Malraux, un barco compuesto de 36 metros construido por el astillero del grupo iXblue en La Ciotat. Dotado de modernos equipos científicos y diseñado para la implantación de los nuevos robots imaginados por el DRASSM, dará un nuevo impulso a la investigación arqueológica en el mar. Sobre todo porque una segunda unidad nueva se unirá a ella en 2016. Se trata del Tritón, un barco de 14 metros construido también por iXblue y dedicado más particularmente a misiones de prospección, peritaje o excavación submarina en todo el Mediterráneo.

El Tritón (© IXBLUE)

El Tritón (© IXBLUE)

También ha sido recortado para la aplicación de medios robóticos. Ambos barcos trabajan mucho, ¡sólo el André Malraux ha recorrido menos de 65.000 millas desde su puesta en marcha! Pero las misiones son cada vez más numerosas, sobre todo debido a los desarrollos económicos en el mar, que exigen campañas de excavación para proteger el patrimonio sumergido en lugares que van a albergar turbinas eólicas, cables eléctricos submarinos o para el transporte de datos digitales, por ejemplo. Además, el André Malraux está demostrando ser demasiado pequeño para llevar a cabo misiones y proyectos en el extranjero, especialmente en los territorios de ultramar, donde las necesidades son grandes.

El proyecto NESSIE

En 2015, DRASSM, en colaboración con iXblue y el estudio de arquitectura naval Mauric, se propuso, por tanto, trabajar en una nueva plataforma con vocación offshore, aprovechando la segunda licitación del programa Navire du Futur, lanzado por el Gobierno en el marco de las Inversiones para el Futuro. «Nuestro objetivo era pensar en un buque científico innovador, versátil y multifuncional, que tuviera en cuenta los comentarios del André Malraux en términos de construcción y funcionamiento. Pero también se trataba, más allá de nuestras necesidades, de diseñar una embarcación que luego pudiera venderse en serie a otros clientes», explica Michel L’Hour. Así nació el proyecto NESSIE (Novel Efficient Survey Ship InitiativE), que ADEME seleccionó en 2018. Con la clave de una importante subvención en la parte innovadora, desencadenando en la estela la decisión del Ministerio de Cultura de construir el André Malraux II, cuyo nombre aún no se ha elegido.

Vista reciente del proyecto NESSIE (© MAURIC)

Vista reciente del proyecto NESSIE (© MAURIC)

Una unidad compuesta de 46 metros de eslora con un diseño semiprofundista

La entrega del buque está prevista para 2021 en el astillero de La Ciotat. Con 46 metros de eslora (total), una anchura de 9,2 metros (11 como máximo) y un calado de 3,2 metros, tendrá un desplazamiento de 400 toneladas. Será uno de los mayores buques de material compuesto en servicio en el mundo, e incluso la mayor unidad en funcionamiento (las otras son embarcaciones de recreo). Un proyecto capital para iXblue, que trabaja en el marco del proyecto europeo Fibreship para demostrar la posibilidad de fabricar barcos de más de 50 metros y 500 UMS de tonelaje con materiales compuestos, lo que actualmente está prohibido por la normativa.

La arquitectura de Nessie, diseñada con Mauric, presenta un casco que adopta un diseño semi-SWATH (Small Waterplane Area Twin Hull). «El casco estará hecho de un compuesto especial con un pensamiento innovador sobre la sostenibilidad, desde la construcción hasta el final de la vida útil del buque. También nos gustaría que este buque fuera un laboratorio, para realizar experimentos sobre la resistencia y el sufrimiento del compuesto a lo largo del tiempo. En efecto, actualmente hay mucho interés por los barcos fabricados con estos materiales, pero poca información medida sobre las grandes unidades», explica Michel L’Hour.

A diferencia del André Malraux, la propulsión del próximo buque DRASSM no será diésel-eléctrica. «Se trata de una arquitectura costosa y complicada en un buque de este tamaño. Por lo tanto, volveremos a un único motor térmico y a una generación eléctrica para las fases de prospección». El futuro buque Nessie estará equipado con un motor diésel de 1641 kW para la propulsión principal, con una línea de eje que termina en una hélice de paso fijo. La propulsión auxiliar incluirá una hélice de proa de 150 kW y dos chorros de agua de 220 kW, con electricidad suministrada por tres generadores de 250 kW y un cuarto generador de 80 kW. El buque podrá alcanzar una velocidad de 15 nudos, con una autonomía sin repostar de 10 días y la capacidad de recorrer 3500 millas a 12 nudos. Una resistencia que, por tanto, le permitirá proyectarse más allá de las aguas europeas y de la cuenca mediterránea.

Hasta 28 personas a bordo

El barco estará tripulado por 6 personas y podrá albergar hasta 28 personas. Habrá todas las instalaciones necesarias a bordo para permitir el trabajo de los arqueólogos, incluidos los laboratorios y las salas para los equipos de buceo (aéreos y mixtos).

Equipos científicos

Los equipos científicos, en particular los hidrográficos y oceanográficos, se integrarán en parte en una góndola, una estructura compuesta situada bajo la quilla del buque (el André Malraux fue equipado con ella en 2015). Los demás se instalarán con una pluma. En particular, el André Malraux II dispondrá de una sonda multihaz, un sonar de apertura sintética, un gradiómetro, un ceilómetro, una sonda de temperatura o incluso un sistema de posicionamiento acústico submarino USBL, y posiblemente un detector de sedimentos.

Otra vista del proyecto NESSIE con equipos, como la góndola (© MAURIC)

Otra vista del proyecto NESSIE con equipos, como la góndola (© MAURIC)

Un barco diseñado para implementar robots especializados

Se beneficia de una gran cubierta de trabajo en la popa, Con espacio para un contenedor de 20 pies y tres de 10 pies, el buque estará equipado con una grúa de pórtico de 7 toneladas con un cabrestante de 2 toneladas, así como con una grúa de 15 toneladas. Estos sistemas de manipulación son especialmente adecuados para el uso de vehículos aéreos no tripulados (UAV) y vehículos operados por control remoto (ROV), que hoy permiten al DRASSM operar a profundidades de hasta 500 metros. «En 2007 pusimos en marcha un importante programa de robótica que está operativo desde 2012. En este marco, hemos desarrollado, en colaboración con el LIRMM (Laboratorio de Informática, Robótica y Microelectrónica de Montpellier, nota del editor), toda una familia de robots submarinos adaptados a las misiones extremadamente complejas que realizamos sobre materiales orgánicos, metal, vidrio, cerámica, madera y muebles que llevan mucho tiempo en el agua… Estos ROV están equipados con diversas herramientas para ello, como aspiradores, garras, manos…»

(© IMAGES EXPLORATIONS / DRASSM)

(© IMAGES EXPLORATIONS / DRASSM)

El DRASSM también está colaborando con la prestigiosa universidad estadounidense Stanford, y su Laboratorio de Robótica, en el desarrollo de un robot humanoide, Ocean One, destinado a realizar el trabajo de los arqueólogos subacuáticos a profundidades inaccesibles para los buceadores, hoy a casi 100 metros, y que mañana podrán llegar hasta los 2000 metros. El robot fue probado por primera vez desde el André Malraux en abril de 2016. Inmersión experimental realizada en el lugar del hundimiento de La Lune, un buque de guerra francés hundido en 1664 frente a Tolón, cuyos restos fueron descubiertos en 1993 por el submarino Nautile de Ifremer, y posteriormente inspeccionados por el DRASSM en 2012. Tras este estreno mundial, una nueva versión del robot humanoide, Ocean One K, se probará en abril de 2020. Si las pruebas son concluyentes y el sistema resulta pertinente, será sin duda uno de los futuros medios desplegados por «Nessie», que estará dotado de un PC robotizado.

Discusiones con la Armada francesa sobre la tripulación

Actualmente, las embarcaciones del DRASSM están armadas por el propio personal del servicio, y «no está en la agenda» que esto cambie, asegura Michel L’Hour. Sin embargo, se están manteniendo conversaciones con la Armada francesa para el futuro buque. Por el momento, precisa este último, «no se ha tomado ninguna decisión». Pero si la Armada Francesa suministrara la tripulación del Malraux II, sería de hecho una vuelta a los orígenes, puesto que ya fue el caso, hasta 1997, del antiguo Archéonaute. «Mantenemos conversaciones con la Armada francesa, que está interesada en los conocimientos técnicos específicos del DRASSM, especialmente en materia de robótica. De hecho, estamos cerca de ellos y compartimos muchas cosas. Cada vez tenemos más colaboraciones con la Shom. Por ejemplo, hemos trabajado juntos, así como con Ifremer, el LIRMM y ENSTA Bretagne en el proyecto Cordelière. El objetivo era poner en común nuestras respectivas competencias y conocernos, porque tenemos mucho que hacer juntos. En la actualidad, tenemos proyectos de misiones conjuntas con el Shom, por ejemplo en materia de batimetría y detección de pecios». En efecto, los recursos del DRASSM aumentarían el indispensable conocimiento de los fondos marinos por parte de la Marina, mientras que la información recogida por el Shom en el marco de una acción concertada sería también muy útil para los arqueólogos subacuáticos. En un momento en el que la Armada francesa está trabajando en la sustitución de sus buques hidrográficos por unidades que implementen drones (programa CHOF), una cooperación reforzada entre ambas unidades también tiene sentido.

Un nuevo buque esencial para satisfacer las necesidades

Cualquiera que sea el caso, la incorporación de un buque offshore a la flota DRASSM será más que bienvenida. «Con este nuevo buque, dispondremos de una herramienta muy versátil y eficaz, con una capacidad de proyección mucho mayor, sobre todo hacia los territorios de ultramar. Un barco que permitirá al DRASSM satisfacer la creciente demanda de yacimientos arqueológicos marítimos. «El Estado tiene una mayor responsabilidad en la protección del patrimonio sumergido. Es necesario contrarrestar las amenazas que suponen los grandes desarrollos en el mar, sin interrumpir el desarrollo económico en este entorno. Más allá de los desarrollos portuarios, que nos han ocupado durante mucho tiempo, ahora hay numerosos proyectos de parques eólicos, pero también de tendido de cables y de extracción de áridos. Sólo en la prefiguración de los proyectos actuales o previstos, ¡nuestro calendario está lleno hasta 2030! Por eso es imprescindible afrontar un segundo barco de altura»

«Los próximos grandes descubrimientos se harán en el fondo del mar»

Pero detrás de estas inversiones del Ministerio de Cultura, y de su Dirección de Patrimonio, de la que depende el DRASSM, también hay una apuesta importante por la puesta en valor de los tesoros arqueológicos e históricos que se esconden en el fondo de los mares. «Sigo convencido de que los próximos grandes descubrimientos se harán en el fondo del mar, esto en un contexto de crecientes amenazas relacionadas con el desarrollo marítimo y también por el hecho de que cada vez trabajamos a mayor profundidad, lo que nos permite ampliar nuestro campo de investigación».

El André Malraux durante la campaña de investigación de la Cordelière y la Régent en Brest (© MICHEL FLOCH)'André Malraux lors de la campagne de recherche de la Cordelière et du Régent à Brest (© MICHEEl André Malraux durante la campaña de investigación de la Cordelière y la Régent en Brest (© MICHEL FLOCH) FEl André Malraux durante la campaña de investigación de la Cordelière y la Régent en Brest (© MICHEL FLOCH)OCH)

El André Malraux durante la campaña de investigación de la Cordelière y la Régent en Brest (© MICHEL FLOCH)

Valorar la actividad y mantener la posición de liderazgo mundial

Or, Francia, líder mundial en este campo, tiene grandes cartas que jugar. «No se inventa uno como líder en arqueología subacuática. Es un trabajo que comenzó hace más de 50 años y que requiere esfuerzos constantes y a largo plazo. Hace quince años, estábamos vegetando, pero conseguimos despertar y restablecernos en el primer lugar. Hoy en día, esta posición es reconocida en todas partes. Tenemos acuerdos de cooperación con muchos países, entre ellos China, que consultó varios servicios internacionales hace unos diez años y, como otros, nos eligió porque nos consideran los mejores. El DRASSM posee unos conocimientos técnicos únicos, no sólo para las operaciones de investigación en el mar, incluidos sus desarrollos en robótica, sino también, por ejemplo, para el tratamiento y la conservación de piezas arqueológicas, como los muebles que han estado en el agua durante mucho tiempo. Esta aura se refleja incluso en la contratación, donde tenemos candidatos de todo el mundo que quieren trabajar en DRASSM porque Francia es la referencia en este campo. Todo esto hace que estemos muy solicitados y tengamos un gran número de peticiones internacionales; cada semana podríamos aceptar una misión si tuviéramos los medios. La cuestión ahora es cómo desarrollar estos conocimientos y exportarlos. Una auditoría en este sentido, para todas las actividades del ministerio, está en curso y cuando se enteró, Michel L’Hour salió inmediatamente a defender el potencial de desarrollo internacional que puede tener el DRASSM. «Existe una conciencia generalizada del interés de la arqueología subacuática. El hecho de que cada vez más personas vivan cerca del mar hace que cada vez haya más intercambios y desarrollos portuarios y marítimos. Todo esto genera un trabajo subacuático y una multiplicación de los descubrimientos con sitios potencialmente amenazados. En este contexto, el futuro internacional es evidente y los conocimientos técnicos franceses se beneficiarían enormemente si se difundieran antes de que otros tomaran el relevo, porque la naturaleza aborrece el vacío. Cuando vemos, por ejemplo, lo rápido que progresan los chinos, nos decimos que si no aguantamos, un día serán los líderes».

Una estructura estatal que no se presta bien a las exigencias comerciales

La DRASSM, que ya aporta dinero a las arcas del ministerio con, por ejemplo, las campañas realizadas en las futuras obras de construcción de aerogeneradores en alta mar, pagadas por los operadores privados, como ocurre actualmente en el emplazamiento de Noirmoutier-Yeu, podría, por tanto, promover mejor su experiencia. E incluso sus productos, empezando por los drones -únicos en el mundo- diseñados con el LIRMM y según Michel L’Hour baratos. Sin olvidar los barcos: «Muchos países costeros tienen una imagen distorsionada, pensando que la hidrografía requiere necesariamente grandes y carísimos barcos de 100 metros. Sin embargo, con el André Malraux hemos demostrado que tenemos una plataforma perfectamente adaptada a estas misiones en la plataforma continental, con un coste de 5.000 euros al día, es decir, ¡20 veces menos que un gran buque! «Esto generaría recursos financieros para invertir en el desarrollo del servicio y sus herramientas, así como los medios para responder más ampliamente a las solicitudes de servicios externos. Sería una situación en la que todos saldrían ganando para el presupuesto del Estado y la influencia de Francia. Sin cuestionar obviamente el servicio público que constituye el DRASSM, las posibles decisiones en este sentido requerirían un replanteamiento de la estructura del departamento, o la creación de una entidad dedicada más adecuada, ya que los estatutos del DRASSM hacen que cualquier operación comercial sea extremadamente compleja. «Ya funcionamos como una start-up, la gente aquí no calcula sus horas, y si bien creo profundamente en el servicio público, tenemos que admitir que hoy no estamos estructurados para poder responder a las múltiples solicitudes que recibimos. Tenemos que inventar otra forma de flexibilidad. Es la administración central la que puede tomar las decisiones que nos permitan cambiar las cosas y adaptarnos a lo que es un mercado. Hoy, es como hacer el mejor producto del mundo, y todo el mundo lo quiere, pero dices, lo siento, no lo vendemos. Generalmente, la gente acaba yéndose a otros países y espero que no se llegue a eso.»

Los retos de la formación para un departamento con sólo 37 personas

Si estas actividades crecieran, también sería necesario ampliar los equipos, sabiendo que el departamento cuenta actualmente con sólo 37 personas, lo que es increíblemente pequeño dado el alcance del trabajo y la responsabilidad que recae en el departamento. Hay que decir que más allá de las restricciones presupuestarias que limitan la creación de puestos en la administración, sigue siendo necesario encontrar los perfiles adecuados y formarlos. Por ello, el papel del DRASSM como centro de formación para preparar a las futuras generaciones de arqueólogos subacuáticos ha cobrado mayor importancia. En 2013 se creó un Máster de Arqueología Marítima y Costera (MoMArch) con la Universidad de Aix en Provence, que combina teoría y práctica en dos años. El DRASSM también obtuvo en 2017 la creación de una cátedra en la Unesco. Una rama de la ONU dedicada a los asuntos culturales que cuenta con un Consejo Asesor Científico y Técnico sobre la protección del patrimonio cultural subacuático, que presidió Michel L’Hour y del que sigue siendo miembro. Esto demuestra también la influencia internacional del DRASSM, al igual que la visita a Brest, el pasado mes de junio, de decenas de ministros y embajadores en el marco de la conferencia internacional de la Unesco sobre el patrimonio cultural sumergido.

Una obra crucial para el patrimonio y la historia

El interés de una internacionalización es, por tanto, evidente, sobre todo porque la tarea es colosal, justo en las aguas francesas de Metropolitano y Ultramar, donde la DRASSM se encarga, por tanto, del patrimonio sumergido en los 11 millones de km² de zona económica exclusiva que Francia posee desde el Pacífico hasta el Índico, pasando por el Atlántico, el Canal de la Mancha, el Mediterráneo, las aguas australes y Oceanía. Sin embargo, más que los vestigios de la tierra, el mar aún esconde innumerables tesoros hundidos. Y estos no están necesariamente en medio del océano, en zonas inaccesibles. Algunos se siguen descubriendo cerca de la costa, como el pecio del submarino alemán UC-47, hundido en 1917 y encontrado por casualidad por cazaminas holandeses cerca de Barfleur en diciembre de 2017. Lo mismo ocurrió en agosto de 2016, en el Raz Blanchard, con el submarino francés Vendémiaire, desaparecido en junio de 1912 y encontrado tirado a 70 metros de profundidad. Todos estos hallazgos son nuevas piezas en el rompecabezas de la historia, y su examen permite a menudo comprender mejor lo que ocurrió en aquella época. Y cuanto más nos remontamos en el tiempo, más interesantes suelen ser los restos y naufragios. Por ejemplo, el DRASSM ha emprendido la búsqueda de La Cordelière, un barco bretón que se hundió en 1512 en una batalla contra el Regente inglés frente a la costa de Pointe Saint-Mathieu, en Finistère. Encontrar estos barcos permitiría, por ejemplo, comprender mejor la construcción naval de este periodo, de la que se carece de información al no existir planos. Si los pecios están lo suficientemente bien conservados, sabremos más sobre los materiales utilizados, los métodos de construcción, la artillería y la vida a bordo. La campaña llevada a cabo el pasado verano por el André Malraux en torno al puerto de Brest no condujo a la recuperación del Cordelière y el Regent, sino al descubrimiento de los restos de un barco desconocido, probablemente un buque comercial del siglo XIV o XV. Su investigación tal vez arroje datos valiosos sobre la sociedad de la época y la historia de este barco cuyo extravío era desconocido en los registros.

Desde su creación, la DRASSM ha valorado, dirigido el estudio o supervisado la excavación de más de 1600 yacimientos arqueológicos subacuáticos y submarinos, en Francia metropolitana o en los Departamentos y Territorios de Ultramar, pero también en el extranjero (Brunéi, Egipto, Gabón, Libia, Madagascar, Malta, Pakistán, Filipinas, Estados Unidos…) Con yacimientos más o menos recientes, algunos que se remontan a la prehistoria como la Cueva de Cosquer (-28.000 años), y se encuentra tanto en el mar como en otros medios acuáticos, como los ríos. Así, en 2007, los equipos del DRASSM descubrieron un busto de César que estaba en el lecho del Ródano, en Arles.

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