El coral parece estar acostumbrándose al calentamiento global, ¿es una buena noticia?

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Los arrecifes de la Gran Barrera de Coral, al noreste de Australia, sufrieron menos en 2017 a pesar de que el agua estaba aún más caliente que el año anterior. Un fenómeno de habituación que sin embargo esconde una muy mala señal.

En abril de 2018, un equipo de investigadores había dado la voz de alarma sobre la catastrófica desaparición de los arrecifes de la Gran Barrera de Coral, de 2.300 km de longitud. Habían observado una pérdida de entre el 30% y el 50% de la cubierta de coral entre marzo y noviembre de 2016 debido al estrés térmico. «Los corales murieron en pocas semanas en las aguas en las que las temperaturas aumentaron más de 3°C», descubrieron entonces.

Pero en 2017, la tendencia parece estar desacelerándose, según encuentran los investigadores en un nuevo estudio publicado en Nature Climate Change, este 10 de diciembre. «Nos sorprendió encontrar menos blanqueamiento en 2017, a pesar de que las temperaturas fueron aún más extremas que el año anterior», informa Terry Hughes, uno de los coautores. Así, en la primera oleada, los corales expuestos a un aumento de la temperatura de entre 8 y 9 °C tenían un 90% de posibilidades de morir, frente a solo un 14% en 2017.

Diferencia en la temperatura del agua entre 2016 y 2017 (a), el color indica la intensidad del calentamiento. Y probabilidad de blanqueo en 2016 y 2017 (b), en función de la temperatura. © Terry Hughes et al, Nature Climate Change, 2018.

Diferencia en la temperatura del agua entre 2016 y 2017 (a), el color indica la intensidad del calentamiento. Y probabilidad de blanqueo en 2016 y 2017 (b), en función de la temperatura. © Terry Hughes et al, Nature Climate Change, 2018.

Específicamente, la mortalidad es mucho menor para los arrecifes previamente expuestos al estrés térmico. Para los investigadores, esto es una prueba de la «memoria ecológica» de los ecosistemas. «Una vez que han desaparecido las especies más frágiles, quedan las más resistentes al calentamiento», explica Terry Hughes.

Un bosque tropical transformado en matorral

¿Debemos concluir que el calentamiento no tendrá finalmente ningún impacto en los corales? En absoluto, advierten los investigadores, porque esta adaptación se produce a costa de la biodiversidad. «Es un poco como si una selva tropical se convirtiera en un matorral mediterráneo», dice Denis Allemand, director científico del Centro Científico de Mónaco y especialista en la biología de los organismos marinos (que no participó en el estudio). Además, los frecuentes episodios de blanqueo pueden no dar al arrecife el tiempo suficiente para regenerarse. Desde 1998, el 61% de los corales de la Gran Barrera de Coral han experimentado al menos un episodio de blanqueo.

Qué recordar
  • Los corales de arrecife son animales que viven en simbiosis con las algas, que desgraciadamente son sensibles al actual calentamiento global.
  • En 2016, cerca del 30% de los arrecifes de la Gran Barrera de Coral australiana murieron y la situación no hará más que empeorar si no hacemos nada para limitar el calentamiento global a 2 °C.
  • La hecatombe fue predicha en el año 2000 por un experto australiano, el profesor Ove Hoegh-Guldberg. El investigador teme incluso una desaparición de los corales para finales de este siglo.
    • Para más información

Corales: la anunciada hecatombe sí se está produciendo

Artículo de Laurent Sacco publicado el 20/04/2018

La famosa Gran Barrera de Coral, en Australia, va mal. Cerca del 30% de sus arrecifes murieron durante 2016 debido al calentamiento global. Su futuro parece estar en peligro, así como el de otros arrecifes de coral de todo el mundo. El evento había sido predicho para el horizonte de 2020 ya en el año 2000 por un experto australiano, el profesor Ove Hoegh-Guldberg.

En los últimos cincuenta años, la Tierra ha perdido entre el 40 y el 50% de sus arrecifes de coral. Verdaderos «pulmones de los océanos», estas vastas estructuras son tan vitales para el planeta como los bosques tropicales. Aunque sólo representan el 0,1% de la superficie del océano (que produce el 50% del oxígeno que respiramos), los arrecifes de coral albergan el 25% de toda la vida marina existente. Sobre todo, dan sustento a más de 500 millones de personas.

El anuncio realizado recientemente por un equipo de investigadores en un artículo publicado por la reputada revista Nature es especialmente preocupante: informa de una auténtica hecatombe en la famosa Gran Barrera de Coral (GBC), frente a las costas de Australia. Formaliza, a través de una publicación científica, lo que ya se sabía desde hace casi un año, es decir, que el 30% de los corales del GBC murieron durante 2016 como consecuencia de una ola de calor directamente relacionada con el calentamiento global.

Así son los arrecifes de coral sanos. Estas son imágenes de Ribbon Reefs, una cadena de diez grandes arrecifes que forman el borde exterior de la Gran Barrera de Coral en Australia. En estos arrecifes se encuentran algunos de los lugares de buceo más populares: Steve’s Bommie, Lighthouse Bommie y Cod Hole © Undersea Productions

El preocupante blanqueamiento del coral

Estas muertes se producen por el blanqueamiento del coral. Estos últimos son animales que viven en simbiosis con un alga responsable de su color y de gran parte de su alimentación. Sin embargo, esta alga las abandona bajo el efecto del estrés térmico. Algunas partes de los arrecifes afectados pueden recuperarse, pero no es fácil y lleva tiempo. Desde que se produjeron dos graves blanqueos en 2016, los arrecifes dañados en el GBC no tienen ninguna posibilidad de recuperarse. La pérdida se produjo en un periodo de nueve meses entre marzo y noviembre de 2016.

Esto es lo que ha ocurrido con algunos de los arrecifes de la Gran Barrera de Coral. El blanqueamiento que llevó en noviembre de 2016 a la muerte de los corales es espectacular en el arrecife Zenith (norte de la Gran Barrera de Coral). © ARC Centre of Excellence for Coral Reef Studies

«La Gran Barrera de Coral está ciertamente amenazada por el cambio climático, pero no está condenada si respondemos muy rápidamente a las emisiones de gases de efecto invernadero. Nuestro estudio muestra que los arrecifes de coral ya están cambiando drásticamente en respuesta a olas de calor sin precedentes», dijo el profesor Terry Hughes, director del Centro de Excelencia para Estudios de Arrecifes de Coral del ARC, uno de los autores del artículo de Nature.

Desgraciadamente, puede haber buenas razones para ser pesimistas. Hace unos años, Futura dedicó varios artículos a la encuesta Catlin Seaview. Uno de los principales científicos del mundo especializados en corales colaboró estrechamente con los miembros del Catlin Seaview Survey en calidad de científico jefe: el profesor Ove Hoegh-Guldberg (véase el artículo siguiente). Había pronosticado una catástrofe para 2020.

Estudio Catlin Seaview: los corales son preciosos pero están amenazados

Artículo publicado por Laurent Sacco el 21/02/2014

Los arrecifes de coral están presentes en todas las regiones tropicales del mundo. Pero, ¿qué son exactamente los corales y cómo forman los arrecifes? El científico jefe del Catlin Seaview Survey y director del Instituto del Cambio Global, el profesor Ove Hoegh-Guldberg, responde a estas preguntas, al tiempo que explica que su preservación nos concierne directamente.

La importancia y la belleza de los arrecifes de coral siguen siendo generalmente desconocidas para el público en general, que no tiene la oportunidad de bucear al otro lado del mundo en arrecifes de borde, barreras de coral o en atolones. Sin embargo, el futuro de cientos de millones de personas está amenazado a muy corto plazo si no se hace nada para preservarlas. Como explicaba Futura-Sciences en un artículo anterior, los miembros del Catlin Seaview Survey se han propuesto marcar la diferencia utilizando los modernos medios de comunicación y el ineludible medio que es ahora la World Wide Web.

Christophe Bailhache, director de operaciones del Catlin Seaview Survey, en pleno trabajo en la Gran Barrera de Coral de Australia en 2012. Las operaciones de 2014 están a punto de comenzar en Filipinas como parte de la campaña del sudeste asiático. © Catlin Seaview Survey, Jayne Jenkins

Christophe Bailhache, director de operaciones de Catlin Seaview Survey, en pleno trabajo en la Gran Barrera de Coral en Australia en 2012. Las operaciones de 2014 están a punto de comenzar en Filipinas como parte de la campaña del sudeste asiático. © Catlin Seaview Survey, Jayne Jenkins

El equipo está construyendo actualmente una extraordinaria base de datos visual de todos los arrecifes de coral del planeta. Disponible para todos los miembros de la aldea global, también es inestimable para los biólogos marinos deseosos de comprender mejor y preservar estos ecosistemas que contienen un tercio de las especies marinas del mundo, casi 100.000. Uno de los principales especialistas en corales del mundo colabora estrechamente con los miembros del Catlin Seaview Survey en calidad de jefe científico. Se trata del profesor Ove Hoegh-Guldberg.

En un reportaje de France 3 del 28 de noviembre de 2000, el profesor Ove Hoegh-Guldberg se unió a un miembro de Greenpeace para anunciar que, debido al calentamiento global, el océano Pacífico podría perder la mayor parte de sus arrecifes de coral a finales de siglo, y que los daños causados devastarán las industrias pesquera y turística de la región. Las islas más vulnerables son Tuvalu y Kiribati, la Polinesia Francesa, las Islas Cook, Nueva Caledonia, Vanuatu y Fiyi © Ina.fr

Como muestra el vídeo de arriba, a principios de la década de 2000, este biólogo australiano ya daba la voz de alarma con miembros de Greenpeace. Predijo una catástrofe ecológica para el año 2020 que llevaría a una catástrofe económica. La propia supervivencia de los arrecifes de coral a finales del siglo XXI podría estar en entredicho.

Futura-Sciences ha decidido acompañar a los miembros del Catlin Seaview Survey durante sus aventuras en los cuatro rincones del planeta para contribuir a la concienciación planetaria necesaria para preservar los corales para las generaciones futuras. Iremos ofreciendo actualizaciones periódicas sobre este proyecto (también puedes seguir las aventuras del Catlin Seaview Survey en Google+, Twitter y Facebook). Pero para entender los problemas, es esencial familiarizarse con los arrecifes de coral. Eso es lo que te ofrecemos gracias a Ove Hoegh-Guldberg.

Ove Hoegh-Guldberg es el director del Global Change Institute. Preocupado por el impacto del cambio climático en el futuro de los ecosistemas de los arrecifes de coral, también está dispuesto a compartir sus conocimientos sobre el tema con el mayor número de personas posible. Este biólogo australiano es uno de los expertos mundiales en corales. © The University of Queensland'institut Global Change. Préoccupé par l'impact du changement climatique sur l'avenir des écosystèmes que constituent les récifs coralliens, il est aussi soucieux de partager ses connaissances sur le sujet avec le plus grand nombre. Ce biologiste australien est l'un des experts mondiaux des coraux. © The University of Queensland

Ove Hoegh-Guldberg es el director del Instituto del Cambio Global. Preocupado por el impacto del cambio climático en el futuro de los ecosistemas de los arrecifes de coral, también quiere compartir sus conocimientos sobre el tema con el mayor número de personas posible. Este biólogo australiano es uno de los expertos mundiales en corales. © The University of Queensland

Dirijámonos al propio profesor Ove Hoegh-Guldberg para conocer el resto del artículo.

«Los corales, que son el corazón de los arrecifes de coral, son organismos simples relacionados con las anémonas de mar y las medusas, pero han desarrollado una íntima simbiosis con unas microalgas llamadas zooxantelas. Juntos, los corales y las zooxantelas atrapan la energía de la luz solar y la convierten en azúcares y otros compuestos orgánicos, que constituyen una importante fuente de nutrición y energía para los corales. Esta simbiosis entre animales y microalgas es tan exitosa que los corales también son capaces de precipitar grandes cantidades de carbonato cálcico.

Esto forma un material calcáreo, como los que producen muchos otros organismos tropicales, y se acumula con el tiempo en las conocidas estructuras asociadas a los arrecifes de coral. Además de los corales, muchos otros organismos, como las medusas, las almejas, los nudibranquios, los gusanos planos, las algas y unas diminutas criaturas llamadas foraminíferas también han desarrollado relaciones simbióticas con las zooxantelas.

En este vídeo, el profesor Hoegh-Guldberg explica que los corales son esenciales para los arrecifes de coral. Crecen de generación en generación sobre los restos de piedra caliza que construyeron sus predecesores aprovechando la luz solar. Estas estructuras permiten que otras especies, como los peces, prosperen. © Catlin Seaview Survey, YouTube

Los arrecifes de coral, complejos y ricos ecosistemas

Aunque los arrecifes de coral son las únicas estructuras vivas visibles desde el espacio, sólo ocupan una mínima fracción de los océanos (menos del 0,1%). A pesar de este pequeño tamaño, los arrecifes de coral son los ecosistemas más diversos de los océanos. Algunos científicos calculan que al menos un millón de especies viven en los arrecifes de coral y sus alrededores. En la Gran Barrera de Coral de Australia, por ejemplo, hay más de 500 especies de coral, casi 1.500 especies de peces y casi 3.000 especies de moluscos.

Aunque estas carismáticas criaturas son los organismos más visibles de los arrecifes de coral, la lista de especies de la Gran Barrera de Coral contiene cientos de miles más si se tienen en cuenta los numerosos organismos, a menudo crípticos, como cangrejos, camarones, gusanos, equinodermos, algas, microbios y bacterias marinas. En un extremo de este complejo ecosistema se encuentran los productores primarios que atrapan la energía del sol, mientras que en el otro extremo están los depredadores, como los tiburones. Juntos, estos organismos forman un ecosistema dinámico e interdependiente. Los arrecifes de coral han sido una característica persistente de las regiones tropicales de nuestro planeta durante cientos de millones de años.

Los nudibranquios son animales marinos caracterizados por sus branquias desnudas. Forman un orden de moluscos gasterópodos (Nudibranchia). El de esta imagen vive en la Gran Barrera de Coral. © Catlin Seaview Survey, Jayne Jenkins

Los nudibranquios son animales marinos caracterizados por sus branquias desnudas. Forman un orden de moluscos gasterópodos (Nudibranchia). El de esta imagen vive en la Gran Barrera de Coral. © Catlin Seaview Survey, Jayne Jenkins

Mientras que algunos organismos han cambiado sutilmente a lo largo del tiempo, las pruebas de la actividad de los ecosistemas de los arrecifes de coral han quedado congeladas en el tiempo en forma de los enormes depósitos de piedra caliza que hay en todo el planeta. A lo largo de este periodo, los arrecifes de coral han dominado los mares cálidos y poco profundos, expandiéndose o reduciéndose en respuesta a los lentos cambios de su entorno. La Gran Barrera de Coral, por ejemplo, se formó durante periodos cálidos y desapareció durante las épocas glaciales, cuando el nivel del mar era 180 m más bajo que el actual. Estos flujos y reflujos de los arrecifes de coral a lo largo de las costas del mundo forman parte de un ciclo natural en el que la distancia de la Tierra al sol varía ligeramente debido a una oscilación en la excentricidad de su órbita a lo largo de miles de años.

Los arrecifes de coral, actores vitales en la economía

A pesar de ocupar sólo una pequeña fracción de la superficie de la Tierra, los arrecifes de coral son enormemente importantes para la humanidad. Más de 500 millones de personas obtienen sus alimentos e ingresos de los arrecifes de coral que bordean las costas de muchos países tropicales. Esta contribución a los medios de subsistencia de la población es esencial cuando hay pocas alternativas de alimentación e ingresos. En los países desarrollados, los arrecifes de coral también desempeñan importantes funciones económicas. Por ejemplo, la Gran Barrera de Coral de Australia genera unos 4.000 millones de euros al año y da empleo a 63.000 personas, de forma sostenible gracias al turismo y los productos del mar. A nivel mundial, los arrecifes de coral aportan cientos de miles de millones de euros cada año a las economías nacionales. En este sentido, los arrecifes de coral no sólo son biológicamente bellos y valiosos, sino que contribuyen significativamente al bienestar de cientos de millones de personas en todo el mundo.

La Gran Barrera de Coral se extiende por varios cientos de miles de kilómetros cuadrados a lo largo de la costa oriental de Australia. Como explica este vídeo, su existencia está amenazada en un futuro muy próximo. © Euronews, YouTube

A pesar de su importancia, los arrecifes de coral se están degradando rápidamente por las actividades humanas. A nivel local, la destrucción de la vegetación costera por la minería, la deforestación y la agricultura está contaminando las aguas costeras con sedimentos, toxinas y nutrientes. En muchos países, los arrecifes de coral también están sobreexplotados, lo que hace que desaparezcan especies de peces y otros organismos clave, provocando cambios ecológicos a gran escala. Los arrecifes retroceden entonces, dejando paso a otros organismos como las algas y las cianobacterias para que se conviertan en dominantes.

A escala global, el aumento de las concentraciones en la atmósfera de gases de efecto como el dióxido de carbono está provocando rápidos cambios en la temperatura del mar y la acidificación de los océanos. El cambio medioambiental producido es cientos de veces más rápido que las transiciones de las pasadas épocas glaciares, que son fundamentalmente diferentes de cualquiera que hayamos experimentado en los últimos 40 millones de años. Estos cambios a gran escala ya han tenido repercusiones en los arrecifes de coral: decoloración de los corales, brotes de enfermedades y una ralentización de la capacidad de los corales para formar su esqueleto de carbonato cálcico.

En cuanto al futuro, los cambios previstos en la temperatura y la química del mar sugieren que los arrecifes de coral podrían desaparecer antes de que termine este siglo si no tomamos medidas urgentes para regular el uso de los combustibles fósiles y la liberación de dióxido de carbono a la atmósfera de la Tierra que provoca su combustión.»

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