Cinque sfide per le università canadesi

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All’inizio di questo mese, Suzanne Corbeil, direttore esecutivo del gruppo U15, l’associazione canadese delle università di ricerca, ha partecipato a una tavola rotonda sponsorizzata da Fulbright Canada sulle “Sfide per le università canadesi nel 21° secolo”. Dal momento che guida un gruppo che rappresenta le più grandi università di ricerca del Canada – e molte delle più frequentate del paese – vale la pena notare ciò che aveva da dire.

La signora Corbeil ha delineato cinque grandi sfide. Le scelte di altri nel settore dell’istruzione superiore potrebbero essere state diverse, ma la maggior parte ha familiarità con le sfide che ha delineato.

Sfida #1: finanziamenti

La signora Corbeil dice di aver visto “notizie di licenziamenti di docenti, abolizioni di programmi, tagli di bilancio e diminuzione del sostegno alla scienza” quasi ogni giorno nei primi mesi del 2013. La maggior parte di questi annunci erano parte dei governi provinciali che tagliavano i budget operativi alle istituzioni o il governo federale che aboliva i programmi.

Vede una contraddizione: “In un’era spesso indicata come ‘età della conoscenza’ o ‘economia della conoscenza’, i governi stanno tagliando i loro budget per l’educazione – per la produzione di conoscenza, in breve. “I governi sostengono che “la ricerca e la conoscenza stimolano la nostra economia”, ma quando l’economia ha bisogno di essere stimolata, annunciano tagli. La sfida, quindi, sta nel modo in cui le istituzioni devono adattare le loro strategie “quando il finanziamento di base è in gioco.”

Sfida #2: il laureato

I laureati che non trovano lavoro non è una novità, dice Corbeil. “La realtà è che pochi studenti si laureano e trovano subito un lavoro, per non parlare del lavoro dei loro sogni. “

In questi giorni, questo scenario si presenta con un campanello d’allarme per le università per produrre laureati “pronti per il lavoro” e per cambiare i loro programmi e numeri di iscrizione per affrontare questo problema. Ma, dice Corbeil, le università non possono agire così rapidamente: “Fare grandi cambiamenti ai corsi o alla struttura dei programmi, per esempio, richiede tempo. E quando l’università avrà fatto questi cambiamenti, la situazione potrebbe essere cambiata drasticamente. “Le università devono adattare i loro programmi alle richieste del mercato nonostante un ambiente molto incerto e imprevedibile.

Sfida #3: La mancanza di lavoratori qualificati

Il governo federale ha messo la carenza di manodopera e di lavoratori qualificati tra le sue priorità, ma altri come l’economista Don Drummond le mettono in dubbio. La signora Corbeil sottolinea che i dati mostrano che il tasso di disoccupazione diminuisce con i livelli di istruzione dei lavoratori ed è più basso tra i lavoratori con più di un diploma di laurea.

Mentre alcune persone chiedono alle università di produrre laureati “pronti per la carriera”, altri dicono che questo non è il ruolo dell’università. Corbeil cita Max Blouw, presidente del Consiglio delle Università dell’Ontario e presidente della Wilfrid Laurier University, nella sua lettera al Globe and Mail: “Le università non sono – e non dovrebbero mai essere – sul produrre laureati ‘pronti per il lavoro’, lavoratori che possono immediatamente riempire un lavoro specifico. “Invece, le università dovrebbero permettere un ampio sviluppo intellettuale e personale che permetta ai laureati di avere successo in un mondo in continuo cambiamento che richiede innovazione e flessibilità.

Se il discorso attuale guida la politica futura, dice, “l’università come la conosciamo oggi cambierà – e non necessariamente in meglio.”

Sfida #4: L’economia dell’educazione

Un’altra teoria mette in discussione il valore dei titoli universitari e il ritorno dell’investimento in una laurea. Un recente rapporto della CIBC World Markets suggerisce che gli studenti non stanno scegliendo i “giusti” campi di studio, ma ci tiene a sottolineare che “ottenere un’istruzione post-secondaria è ancora il modo migliore per ottenere un lavoro ben pagato”.

“Sostengo pienamente la necessità che il nostro sistema educativo sia responsabile e si adatti al cambiamento”, risponde Corbeil, “ma sono preoccupato che la nostra società stia cominciando ad associare l’istruzione con un semplice ritorno sull’investimento. Il valore di un’educazione non è più alto del valore del denaro guadagnato?”

Sfida #5: Aspettative per il ruolo delle università

Si parla molto della necessità di differenziare le istituzioni di educazione superiore, sia in Canada che all’estero, nota Corbeil. La comunità educativa canadese è ampiamente riconosciuta per la sua natura egualitaria, ma alcuni “sosterrebbero che abbiamo bisogno di abbracciare il concetto di differenziazione in modo che tutti gli attori dell’istruzione ricevano finanziamenti in base al ruolo che svolgono.”

Ogni università dovrà essere chiara sulla proposta di valore che offre, continua la signora Corbeil. Inoltre, il governo ha le sue aspettative per il ruolo che le università svolgono nell’aggiungere valore. “Tutti capiamo che le università sono una parte fondamentale della catena dell’innovazione, ma sembra esserci una certa confusione sulla natura del loro ruolo. I recenti programmi di finanziamento spesso richiedono alle università di soddisfare le aspettative relative a un’area per la quale non sono attrezzate. “

I governi stanno cominciando a riconoscere l’impatto economico di uno studente che viene dall’estero. “Le università canadesi possono affermarsi come una destinazione attraente per gli studenti internazionali, ma questo richiede non solo finanziamenti, ma anche istituzioni ben gestite che possono mantenere la reputazione necessaria per attrarre questi studenti. “

Altra sfida: la concorrenza dall’estero

Mentre è vero che tutti questi problemi si giocano sulla scena nazionale, sono aggravati da un “ambiente globalmente competitivo”, dice Corbeil. E questo potrebbe rappresentare la sfida più grande di tutte.

Per le università canadesi, “bisogna capire il contesto internazionale che cambia”, dice, indicando la rapida ascesa delle istituzioni brasiliane e cinesi, per esempio, così come il “rinascimento” delle università tedesche. “In Canada, abbiamo fatto dei veri progressi negli ultimi 15 anni. La maggior parte delle università canadesi ad alta intensità di ricerca sono abbastanza forti e ben equipaggiate in molte aree. Inoltre, sono stati messi in atto programmi di finanziamento per rafforzare le attività di ricerca. Questo è un bene, ma fare bene non è sufficiente a questo punto della storia del mondo, all’interno della competizione globale. “

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