dieta ad alto contenuto di grassi e basso contenuto di carboidrati può migliorare la funzione del cervello e la memoria negli adulti più anziani

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Revisioned by James Ives, M.Psych. (Editor)Jun 28 2019

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In uno studio pilota su 14 adulti anziani con lievi problemi cognitivi suggestivi della malattia di Alzheimer precoce, i ricercatori della Johns Hopkins registrano che una dieta ad alto contenuto di grassi e basso contenuto di carboidrati può migliorare la funzione del cervello e la memoria.

Dieta ad alto contenuto di grassi e basso contenuto di carboidrati

Credit: iStock

Anche se i ricercatori dicono che trovare i partecipanti che vogliono intraprendere diete restrittive per lo studio di tre mesi – o i partner che vogliono aiutarli ad attenersi a quelle diete – erano difficili, quelli che hanno aderito a una dieta Atkins modificata (carboidrati molto più bassi e grassi extra) avevano piccoli ma misurabili miglioramenti sui test di memoria standardizzati con quelli su una dieta povera di grassi.

I risultati a breve termine, pubblicati nel numero di aprile dell’Alzheimer’s Disease Journal, sono lontani dalla prova che la dieta Atkins modificata ha il potenziale per evitare la fase progressiva del deterioramento cognitivo lieve nella malattia di Alzheimer o altre demenze. Tuttavia, sono abbastanza promettenti, dicono i ricercatori, per giustificare studi di shock dietetico più grandi e più a lungo termine sulla funzione cerebrale.

I nostri primi risultati suggeriscono che forse non abbiamo bisogno di tagliare i carboidrati così strettamente come abbiamo inizialmente provato. Possiamo eventualmente vedere gli stessi benefici aggiungendo un integratore di chetoni che renderebbe più facile seguire la dieta. Soprattutto, se possiamo confermare questi risultati preliminari, l’uso di modifiche della dieta per mitigare la perdita cognitiva nella demenza in fase iniziale sarebbe un vero e proprio game-changer. È qualcosa che più di 400 farmaci sperimentali non sono stati in grado di fare negli studi clinici. “

Jason Brandt, Ph.D., professore di psichiatria e scienze comportamentali e neurologia alla John Hopkins University School of Medicine

Brandt spiega che, tipicamente, il cervello usa il glucosio dello zucchero — un prodotto della perdita di carboidrati — come suo carburante primario. Tuttavia, la ricerca ha dimostrato che nella fase iniziale della malattia di Alzheimer il cervello non può utilizzare efficacemente il glucosio come fonte di energia. Alcuni esperti, ha detto, si riferiscono persino all’Alzheimer come “diabete di tipo 3”. “Utilizzando le scansioni del cervello che mostrano l’uso dell’energia, i ricercatori hanno anche scoperto che i chetoni – sostanze chimiche formate durante la perdita di colesterolo nella dieta – possono essere utilizzati come fonte di energia alternativa nel cervello di persone sane e quelle con lieve deterioramento cognitivo. Per esempio, quando una persona segue una dieta chetogenica, che consiste in molti grassi e pochissimi zuccheri e amidi, il cervello usa i chetoni come fonte di energia invece dei carboidrati.

Per lo studio attuale, i ricercatori volevano vedere se le persone con lieve deterioramento cognitivo, spesso un indicatore di sviluppo della malattia di Alzheimer, avrebbero beneficiato di una dieta che ha costretto il cervello a utilizzare i chetoni invece dei carboidrati per la benzina.

Dopo 2 anni e mezzo di sforzi di reclutamento, i ricercatori sono stati in grado di iscrivere 27 persone nello studio di 12 settimane di dieta. Ci sono stati alcuni abbandoni scolastici, e finora 14 partecipanti hanno completato lo studio. I partecipanti avevano un’età media di 71 anni. Metà erano donne e tutti tranne uno erano bianchi.

Per iscriversi, ogni partecipante ha richiesto un partner di studio (come un coniuge) che era responsabile di garantire che il partecipante ha seguito una delle due diete per le 12 settimane complete. Nove partecipanti hanno seguito una dieta Atkins modificata progettata per limitare i carboidrati a 20 grammi al giorno o meno, senza restrizioni alle calorie. L’americano tipico assume tra 200 e 300 grammi di carboidrati al giorno. Gli altri cinque partecipanti hanno seguito un National Aging Diet Institute, paragonato alla dieta mediterranea, che non limita i carboidrati, ma favorisce frutta, verdura, latticini più bassi o a basso contenuto di grassi, cereali integrali e proteine povere come frutti di mare o pollo.

I partecipanti e i loro partner sono stati anche chiesto di mantenere diari alimentari. Prima di iniziare le diete, quelli assegnati alla dieta Atkins modificata stavano assumendo circa 158 grammi di carboidrati al giorno. Entro la sesta settimana della dieta, avevano tagliato a una media di 38,5 grammi di carboidrati al giorno e prolungato goccia a nove settimane, ma ancora a corto di obiettivo di 20 grammi, prima di aumentare a una media di 53 grammi di carboidrati dalla settimana 12. I partecipanti alla dieta del National Institute on Aging esteso a mangiare ben oltre 100 grammi di carboidrati al giorno.

Ogni partecipante ha anche dato campioni di urina all’inizio delle diete e ogni tre settimane fino alla fine dello studio, che sono stati utilizzati per monitorare i livelli di chetoni. Più della metà dei partecipanti alla dieta Atkins modificata aveva almeno alcuni chetoni nelle loro urine da sei settimane nella dieta fino alla fine; come previsto, nessuno dei partecipanti alla dieta dell’Istituto Nazionale di Controllo della Vecchiaia aveva qualsiasi chetoni rilevabili.

I partecipanti hanno completato il Montreal Cognitive Assessment, il Mini-Mental Condition Check e il Clinical Dementia Rating Scale all’inizio dello studio. Sono stati testati con una breve raccolta di test di memoria neuropsicologica prima di iniziare le loro diete e a sei settimane e 12 settimane durante la dieta. Al marchio di sei settimane, i ricercatori hanno trovato un miglioramento significativo sui test di memoria, che ha coinciso con i più alti livelli di chetoni e le ammissioni di carboidrati più bassi.

Comparando i risultati dei test di richiamo ritardato – la capacità di ricordare qualcosa che gli è stato detto o mostrato pochi minuti prima – quelli che si sono attenuti alla dieta Atkins modificata sono migliorati in media di qualche nota (circa il 15% del graffio totale), mentre quelli che non hanno seguito la dieta in media si sono rilassati di qualche nota.

I ricercatori dicono che la più grande barriera per i ricercatori è stata trovare persone che vogliono fare cambiamenti drastici alle loro abitudini alimentari e soci che vogliono imporre le diete. Aumentare l’assunzione di carboidrati più tardi durante il periodo di raffreddamento, hanno detto, suggerisce che la dieta diventa sgradevole per lunghi periodi.

Molte persone preferirebbero prendere una pillola che causa loro ogni sorta di effetti collaterali negativi piuttosto che cambiare la loro dieta. Le persone anziane spesso dicono che mangiare i cibi che gli piacciono è uno dei pochi piaceri che godono ancora nel tempo, e non sono disposti a darlo via. “

Jason Brandt

Ma, poiché il team di Brandt ha osservato risultati promettenti anche in quelli rilasciati con la dieta, credono che una versione più mite della dieta ad alto contenuto di grassi/basso contenuto di carboidrati, forse in combinazione con l’integratore di chetoni boit, vale la pena di più studio. Poiché questo studio dipendeva anche dagli assistenti sociali/partner per fare la maggior parte del lavoro di preparazione e implementazione della dieta, il gruppo vuole anche vedere se i partecipanti con un deterioramento cognitivo lieve meno grave possono fare le proprie scelte dietetiche ed essere più propensi ad attenersi a una dieta chetogenica.

Una dieta standardizzata Atkins modificata è stata prodotta e testata al Johns Hopkins Drug Center nel 2002, per trattare inizialmente alcuni disturbi convulsivi. È ancora usato con grande successo per questo scopo.

Secondo l’Alzheimer’s Association, circa 5,8 milioni di americani hanno la malattia di Alzheimer, ed entro il 2050 si prevede che il numero salirà a 14 milioni di persone.

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