Il riscaldamento globale farà cadere le foglie degli alberi sempre più presto

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Un’altra certezza scientifica messa in discussione! Contrariamente a quanto si pensava, l’estate più lunga dovuta al riscaldamento globale non ritarderà la caduta delle foglie degli alberi in autunno, ma la farà avanzare! “I modelli precedenti ipotizzavano che, poiché gli autunni diventeranno più caldi nel corso del prossimo secolo, l’autunno sarà ritardato di due o tre settimane”, spiega Philip James, uno degli autori del nuovo studio pubblicato su Science. “Due decenni di osservazioni sul campo mostrano che l’autunno è stato ritardato di 0,25 giorni all’anno”, riporta uno studio del 2014 su Nature Climate Science, per esempio. Ma secondo Philip James, professore di ecologia all’Università di Salford nel Regno Unito, “Entro il 2100, quando le stagioni di crescita degli alberi saranno da 22 a 34 giorni più lunghe, le foglie cadranno dagli alberi da tre a sei giorni prima di oggi. “

Lo sapevi?

Ogni anno, in un processo noto come senescenza, le foglie degli alberi decidui diventano gialle, arancioni e rosse prima di cadere dall’albero prima dell’inverno. La senescenza delle foglie segna anche la fine del periodo durante il quale le piante assorbono anidride carbonica attraverso la fotosintesi. Quando torna la primavera, le foglie ricrescono e l’albero ricomincia ad immagazzinare CO2.

L’effetto sazietà

La spiegazione di questo paradosso si trova in due parole: l’effetto sazietà. “È un po’ lo stesso meccanismo che vediamo negli esseri umani: se si inizia a mangiare prima, ci si sazia più velocemente”, descrive alla CNN Constantin Zohner, ricercatore dell’ETH di Zurigo e coautore dello studio. Gli alberi hanno una capacità limitata di fotosintesi durante la stagione, spiega. “Se l’albero assorbe più CO2 in primavera e in estate a causa dell’arrivo anticipato della stagione, perderà meccanicamente le sue foglie prima in autunno. “Per ogni 10% di aumento dell’attività fotosintetica durante la stagione di crescita primaverile ed estiva, gli alberi perdono le loro foglie, in media, otto giorni prima, dice lo studio.

Quando le loro foglie cadono, gli alberi non assorbono più CO2. © Jean-Daniel Echenard, Flickr
Quando le loro foglie cadono, gli alberi non assorbono più CO2. © Jean-Daniel Echenard, Flickr

Utilizzando una combinazione di osservazioni sul campo, test di laboratorio e modellizzazione, gli esperti hanno seguito sei specie di alberi decidui europei (ippocastano, betulla argentata, faggio europeo, larice europeo, quercia inglese e frassino di montagna) negli ultimi sei decenni. “Le temperature autunnali e la lunghezza del giorno erano in precedenza i due principali fattori ambientali della senescenza delle foglie. Ne abbiamo identificato un terzo, che è la produttività autolimitante”, sottolinea Constantin Zohner.

Quando il riscaldamento globale esaspera il riscaldamento globale

Potrebbe sembrare tutto aneddotico: dopo tutto, scattare le tue foto di foreste giallo-arancio una settimana prima non dovrebbe dare fastidio a molte persone. Eppure le foglie che cadono una settimana prima significano una settimana in meno di fotosintesi… e quindi una settimana in meno di assorbimento di carbonio. O quando il riscaldamento globale peggiora il riscaldamento globale! “L’unico modo per risolvere questo problema sarebbe quello di permettere agli alberi di aumentare la loro capacità totale di assorbire CO2”, sostiene Philip James. Ma come? Dovremo piantare foreste di alberi geneticamente modificati? Abbiamo tempo fino al 2100 per pensarci.

Nel 2100, le piante cresceranno due settimane in più a causa della CO2

Articolo di Janlou CHaput pubblicato il 26/04/2014

Il riscaldamento globale probabilmente influenzerà la crescita delle piante. L’aumento della temperatura e dei livelli di CO2 possono far sì che le piante erbacee sopravvivano 14 giorni in più nel corso di un anno entro il 2100 rispetto ad oggi, anche se questo dipende dal territorio. Con il massiccio rilascio di gas serra (tra cui la famigerata anidride carbonica CO2) da parte delle attività umane, il nostro pianeta si sta riscaldando, causando profondi sconvolgimenti nella biosfera. L’ambiente delle specie polari si sta restringendo, altri ecosistemi vengono sconvolti, così che la flora e la fauna potrebbero non essere sempre in grado di adattarsi.

Le piante sono le prime ad essere colpite, e già si avvertono chiari effetti. Le analisi mostrano che negli Stati Uniti, tra il 1900 e oggi, il tempo tra l’ultimo disgelo primaverile e le prime temperature sotto lo zero dell’autunno si è allungato di due settimane. Dall’altra parte dell’Atlantico, le conseguenze sono state misurate sulle piante: tra il 1971 e il 2000, la fioritura è stata anticipata di una settimana, mentre la senescenza è stata ritardata di quattro giorni.

È già stato dimostrato che l’aumento della temperatura favorisce la crescita delle piante. Ma questo non è l’unico fattore direttamente coinvolto: anche l’eccesso di CO2 sarebbe coinvolto. Ma fino a che punto? Questo è quello che Heidi Steltzer, del Fort Lewis College di Durango, Colorado, USA, voleva stimare.

Il CO2 allunga la crescita delle piante di otto giorni

Questa ricerca è stata condotta nelle praterie del Wyoming per un periodo di cinque anni, a partire dal 2006. Al centro di queste distese erbose, appezzamenti di circa 8,5 m2 sono stati continuamente riscaldati di 1,5°C sopra le medie stagionali durante il giorno, e di altri 3°C durante la notte. Altre parti del campo sono state riscaldate al 50% sopra il livello attuale di CO2. Infine, alcune trame hanno approfittato di entrambi i parametri, per simulare le condizioni previste nel 2100.

In primo piano è una trama attrezzata per offrire le temperature e la concentrazione di anidride carbonica che la Terra dovrebbe sperimentare nel 2100 secondo le stime del rapporto IPCC. © Heidi Steltzer
In primo piano c’è una trama attrezzata per offrire le temperature e la concentrazione di anidride carbonica che la Terra dovrebbe sperimentare nel 2100 secondo le stime del rapporto IPCC. © Heidi Steltzer

Solo sei specie di erbe o arbusti sono state monitorate dai botanici. Sono stati annotati i tempi di comparsa delle foglie o dei fiori, di maturazione dei semi o di ingiallimento delle foglie. È difficile dare una stima corretta perché la variabilità era così grande da un anno all’altro, e secondo le specie. Tuttavia, calcolando una media, i ricercatori hanno scoperto che le piante che crescevano nelle sole porzioni riscaldate del campo hanno visto la loro crescita allungarsi di 6,2 giorni. Sui lotti che combinano alta temperatura e eccesso di CO2, la crescita delle piante è stata distribuita su 14,2 giorni in più, riporta la rivista Nature.

Quindi, per la prima volta, è disponibile una stima dell’effetto dell’anidride carbonica sulla flora delle praterie. Tuttavia, queste osservazioni possono essere diverse da regione a regione, poiché dipendono dall’umidità del suolo. Infatti, quando il livello di CO2 aumenta, la pianta chiude gradualmente i suoi stomi, i pori attraverso i quali vengono scambiati i gas. In cambio, l’acqua contenuta nella pianta evapora meno, quindi la pianta perde meno. Di conseguenza, prende meno acqua. La crescita termina quando il terreno viene drenato dall’acqua. Tuttavia, il liquido della vita non è sistematicamente il fattore limitante.

Quali effetti sull’ecosistema del 2100?

Le conseguenze di una tale osservazione restano da misurare. Anche se è difficile impegnarsi in ampie previsioni ed estrapolazioni, gli scienziati presumono fortemente che l’intero ecosistema sarà influenzato, positivamente e negativamente. Per esempio, in tali circostanze, la stagione riproduttiva potrebbe essere accorciata. Questa è una cattiva notizia per gli impollinatori se vanno fuori sincrono con il ciclo floreale. Ma anche per le piante stesse, che dipendono da questi animali per colonizzare ulteriormente la terra.

D’altra parte, dobbiamo anche guardare la vita dal lato buono, e alcune specie beneficeranno senza dubbio di questo nuovo ambiente. Poiché la natura aborre il vuoto, lo spazio lasciato libero dai grandi perdenti in questa storia sarà riempito molto rapidamente, per andare verso un ecosistema equilibrato. Ancora una volta, questi riarrangiamenti saranno in gran parte attribuibili all’uomo.

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