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“Cavalleria”, sai? Nella storia degli iris blu, è quello che chiamiamo una pietra miliare. E il suo allevatore è Jesse Wills. Tuttavia, questa varietà, la più conosciuta del suo allevatore, è solo una piccola parte della vita di questo uomo davvero straordinario. Infatti se il mondo degli iris è ricco di personaggi interessanti, con Jesse Wills raggiungiamo l’eccezionale.
Questo figlio di una vecchia famiglia di Nashville (Tennessee) era dotato di tutto! Dopo una brillante educazione liceale, entrò alla Vanderbilt University, una rinomata istituzione che è la gloria di Nashville, per proseguire gli studi letterari. Ben presto si guadagnò una particolare notorietà grazie al suo dono per la poesia. Faceva parte di un piccolo gruppo di studenti d’élite che si chiamavano “The Fugitives” e includevano molti degli scrittori e poeti più noti negli Stati Uniti, come Robert Penn-Warren e Allen Tate. Secondo i suoi compagni di studi, avrebbe potuto diventare uno dei migliori poeti del suo paese, ma fu costretto a scegliere un lavoro per mantenere la sua famiglia a causa della malattia del padre e decise di mantenere la poesia solo come hobby e di entrare in una compagnia di assicurazioni, la National Life. Ha iniziato dal basso e si è fatto strada fino a diventare presidente e amministratore delegato nel 1965, rendendola una delle principali compagnie di assicurazione del paese. Ma questa attività professionale non era sufficiente per quest’uomo instancabile e intraprendente. Ha creato una stazione radiofonica e televisiva locale che è diventata la casa principale della musica country del Tennessee. Ha anche creato il primo parco di divertimenti dello stato, Opryland, ha assunto responsabilità di leadership alla Vanderbilt University, rendendola una delle università più rinomate degli Stati Uniti, ha aperto un ospedale per bambini, ha avviato il più grande museo del Tennessee, ha organizzato la società cardiaca locale e la sezione locale della Croce Rossa, ha reso la vecchia chiesa presbiteriana di Nashville la più grande della città, ha sviluppato la biblioteca dell’università e gestito la sua squadra di calcio!Ma tutto questo non era sufficiente! Fin da giovane si era interessato alla storia degli indiani e divenne uno dei principali studiosi in materia, pubblicando diversi libri, tra cui il seminale “Meditazioni sugli indiani d’America”. Anche l’ornitologia era tra i suoi interessi. In questo campo come nel resto ha acquisito una conoscenza della materia che ha fissato lo standard.
Tutto questo supera già tutto ciò che un uomo normale può accumulare come successo. Ma dobbiamo aggiungere a questo la bella e felice famiglia che era la sua, …e la fortuna civettuola che ha fatto. Infine, non dimentichiamo – e questo è il motivo per cui stiamo parlando di lui qui – che era appassionato di ibridazione dell’iris e, naturalmente, ha preso un posto di primo piano tra i leader dell’AIS, fino a diventare il suo presidente nel 1940. È quasi incredibile!
Per restare nel campo degli iris, che è stato suo per quasi 45 anni, dobbiamo parlare dei molteplici progressi che vi ha sviluppato. Non solo “Chivalry” (1943), che fu la sua prima registrazione, e che gli valse la medaglia Dykes nel 1947 (per un primo tentativo fu davvero un colpo da maestro!) perché sembra che una linea di blu non fosse quello che cercava.
È necessario riprodurre integralmente ciò che il suo amico Geddes Douglas ha scritto in proposito nella rubrica dei necrologi che gli ha dedicato: “Nell’ibridazione si era posto un obiettivo che non ha mai abbandonato. Amava gli iris rossi e ne coltivava migliaia. Un altro dei suoi soggetti preferiti era l’amenas. Prima si è applicato alla forma di base dei petali bianchi e dei sepali blu. A un certo punto degli anni ’50 ebbe uno di quegli eventi che contano in una vita. In uno dei suoi incroci di amoenas, il gene che controlla la colorazione antocianica dei sepali è stato parzialmente inibito e ha ottenuto una piantina con sepali “quasi” gialli e petali “quasi” bianchi. Molti allevatori avrebbero dato un nome a questa piantina e l’avrebbero messa sul mercato, ma non Jesse. Era un perfezionista e “quasi” non era abbastanza buono per lui. Tuttavia, il miglioramento è stato lungo e sono passati quasi dieci anni prima che registrasse ‘Glacier Gold’. Penso che per Jesse questo iris fosse la sua piantina preferita, poiché rappresentava il culmine di molti anni di lavoro, frustrazione e pazienza. Tra l’altro era una cosa deliziosa, con il suo vivido contrasto tra i sepali dorati lucidi e i petali bianchi scintillanti. “
Geddes Douglas continua a dire che gli iris firmati da Wills avevano fiori piuttosto piccoli di colore puro e forma classica. Perché l’ondulazione non era il suo genere: la considerava frivola, e i bordi di pizzo buoni per l’intimo femminile. Probabilmente apprezzerebbe i piccoli iris da tavolo (MTB), che sono così di moda in questo momento.
È stato detto che ‘Chivalry’, l’iris che gli ha fatto vincere il suo più alto premio, non era uno dei suoi preferiti. Aveva una chiara preferenza per le amoenas, di tutti i colori, come ‘Glacier Gold’ (1964) già menzionata, ma anche per le piante precoci come ‘Nashborough’ (1954) o ‘Russet Wings’ (1945), o per le plicate come ‘Belle Meade’ (1950) o ‘Snow Tracery’ (1956), a meno che non fosse per i ‘rossi’ ‘Orenda’ (1957) o ‘Natchez Trace’ (1969).
Qualunque sia il caso, Jesse Wills era – e rimane – una personalità che ha lasciato il segno nel mondo degli iris dove, come nei molti altri settori in cui eccelleva, ha lasciato un segno che non può essere dimenticato.
Illustrazioni:

‘Belle Meade’

‘Glacier Gold’

‘Nashborough’

‘Russet Wings’

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