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Ambasciata degli Stati Uniti all’Avana, Cuba.L’Avana, Cuba © Wikipedia

Ma qual è, allora, la causa del misterioso malessere che ha afflitto i dipendenti dell’ambasciata statunitense di stanza a Cuba tra la fine del 2016 e l’agosto 2017? Ho già dedicato un post del blog a questo caso, degno dei migliori romanzi di spionaggio, dove la medicina clinica e la politica internazionale si intrecciano.

La storia è iniziata alla fine del 2016 quando ventuno impiegati americani di stanza all’Avana si erano lamentati, di mal di testa, vertigini, udito, vista, sonno, umore, problemi cognitivi.

I rappresentanti del sindacato diplomatico americano, l’American Foreign Service Association, avevano potuto incontrare diverse vittime di questo misterioso disturbo e avevano fatto riferimento agli effetti di “attacchi di molestie acustiche”.

Uno studio, apparso nel febbraio 2018 sul Journal of The American Medical Association (JAMA), aveva descritto l’insieme dei disturbi persistenti presentati da 21 pazienti. Tra questi, 18 hanno riferito di aver sentito un suono al momento dell’inizio del disturbo. Erano a casa o nelle loro camere d’albergo in quel momento.

Queste persone hanno descritto un suono molto forte, con un tono sostenuto. A seconda dei casi, questi soggetti hanno parlato di un “ronzio”, un “cigolio metallico”, uno “stridore penetrante”, un “ronzio”.

Uno studio, pubblicato online il 4 gennaio 2019, fornisce una spiegazione che non ha nulla a che fare con una teoria ampiamente riportata dai media, ovvero un attacco acustico tramite un’arma a microonde. Né accredita la tesi di una malattia psicogena collettiva. Negli ultimi mesi, i ricercatori hanno infatti considerato che i vari sintomi presentati dal personale diplomatico americano di stanza a Cuba potrebbero essere una risposta a uno stress collettivo sentito. Infine, le squadre avevano ipotizzato che gli ultrasuoni, derivanti da un cattivo funzionamento delle apparecchiature di intercettazione, potessero essere coinvolti.

Alexander Stubbs, ricercatore del Dipartimento di Biologia Integrativa dell’Università della California, Berkeley, e Fernando Montealegre-Zapata del Laboratorio di Bioacustica e Biologia Sensoriale della Scuola di Scienze della Vita dell’Università di Lincoln (Regno Unito), hanno pubblicato il loro studio sul sito di pre-pubblicazione biorxiv.org prima di presentare il loro manoscritto per la pubblicazione in una rivista scientifica peer-reviewed in pochi giorni.

Il suono che ha causato i sintomi misteriosi era stato registrato dal personale diplomatico inviato a Cuba. Le registrazioni erano state inviate alla Marina degli Stati Uniti e all’FBI per l’analisi. Uno di essi era stato trasmesso nell’ottobre 2017 sul canale YouTube dell’agenzia di stampa americana Associated Press (AP). È, fino ad oggi, l’unica prova, di natura non medica, disponibile nell’enigmatico caso degli “attacchi acustici” ai diplomatici dell’ambasciata statunitense all’Avana, Cuba.

Secondo lo studio pubblicato su bioRxiv, la firma sonora del rumore trasmesso dall’agenzia di stampa AP corrisponde all’eco delle stridulazioni, di volume particolarmente elevato, prodotte da una specie di grilli tropicali. Secondo i ricercatori, è il suono emesso dai grilli Anurogryllus celerinictus (Indies short-tailed crickets).

Questi grilli maschi producono stridulazioni strofinando tra un’ala che porta delle tacche e un’altra usata come raschietto. Tra i grilli che cantano continuamente nei Caraibi e in Nord America, l’Anurogryllus celerinictus ha il ritmo più veloce di oscillazioni sonore.

Il grillo maschio Anurogryllus celerinictus (grillo dalla coda corta). © Brandon Woo, Università della Florida (Dipartimento di Entomologia e Nematologia, Università della Florida, Istituto di scienze alimentari e agricole).

Un grillo chiamato Anurogryllus celerinictus

Secondo i ricercatori, il canto di questa specie di grilli corrisponde alla durata, la frequenza di ripetizione delle stridulazioni, lo spettro di potenza, il tasso di stabilità delle oscillazioni, valutato sulla registrazione trasmessa dall’agenzia di stampa AP. Tuttavia, ci sono alcune sfumature. Infatti, la registrazione AP presenta una firma acustica irregolare, distinta dalla produzione sonora del grillo. In effetti, ciò appare incompatibile con il suono prodotto da questi insetti striati nel loro ambiente naturale o in laboratorio.

Ecco quando i ricercatori pensano che queste stridulazioni potrebbero, rimbalzando su pareti, pavimenti, soffitti, produrre interferenze, in altre parole, echi, che potrebbero strapazzare la firma sonora naturale dei grilli.

I biologi hanno poi trasmesso il canto dei grilli tramite un altoparlante ad alta fedeltà in spazi chiusi. Infatti, i riflessi delle oscillazioni sonore sulle superfici producono un suono “virtualmente indistinguibile da quello della registrazione AP.”

Secondo i ricercatori, è quindi “il canto del grillo e i suoi echi, piuttosto che un attacco acustico o qualsiasi altro dispositivo tecnologico, che è responsabile del suono nella registrazione della trasmissione.” Ha ricordato che la prima persona a pensare che il suono fosse associato ai suoi sintomi ha notato che il suono si fermava bruscamente quando lei apriva la porta d’ingresso. Ci sono altri resoconti del suono che si ferma improvvisamente al movimento nella stanza, suggerendo che questi insetti fermano le loro emissioni sonore quando si sentono minacciati.

Cauti, tuttavia, i ricercatori dicono che “il fatto che il suono nella registrazione sia stato prodotto da un grillo caraibico non esclude la possibilità che il personale dell’ambasciata possa essere stato vittima di qualche altra forma di attacco”.

Una spiegazione naturale

In breve, gli attacchi acustici contro i diplomatici americani a Cuba non sarebbero altro che grilli molto rumorosi, che cercano di comunicare tra loro. Sarebbe quindi solo la canzone degli spogliatori di insetti. Una melodia che non piace molto al dottor Douglas Smith del Dipartimento di Neurochirurgia e Neurologia affiliato all’Università della Pennsylvania (Center for Brain Injury and Repair, Philadelphia). È stato lui a condurre lo studio clinico sui diplomatici americani apparso l’anno scorso su JAMA.

Intervistato dal New York Times, il dottor Douglas non ha escluso la possibilità che i diplomatici possano aver sentito i grilli ma ha dubitato che abbia avuto un impatto sulle lesioni osservate. “Questi pazienti ne hanno passate tante. Mi piacerebbe sapere da dove vengono i suoni, ma la cosa più importante per noi è davvero cosa sta succedendo nel cervello dei pazienti e cosa si può fare a riguardo”, dice.

In verità, questa non è la prima volta che i grilli sono stati incriminati in questo caso. Un rapporto del governo cubano aveva già accennato nel 2018 che il grillo giamaicano Gryllus assimilis potrebbe essere responsabile. Tuttavia, a differenza del grillo Anurogyrllus celerinictus, questo insetto non canta continuamente, ma produce una melodia a intermittenza.

Questa non è nemmeno la prima volta che viene menzionato un attacco su un evento che coinvolge gli americani. Alla fine degli anni ’70, dopo la guerra del Vietnam, ci furono numerose accuse di utilizzo di un’arma chimica nel sud-est asiatico.

Questo agente, soprannominato “Pioggia Gialla”, consisteva in tossine, comprese le micotossine (prodotte da funghi). Nel 1981, gli Stati Uniti hanno annunciato di avere prove fisiche che le micotossine fornite dall’Unione Sovietica erano state usate come arma contro le popolazioni civili nel sud-est asiatico. Nel 1989, un biologo canadese e un ricercatore malese hanno risolto il mistero proponendo una spiegazione naturale. Le piogge gialle erano in realtà dovute alla contemporanea defecazione di massa di sciami di api asiatiche. Questo fenomeno si è verificato più spesso nei giorni caldi.

Anche in Cina

I diplomatici del consolato statunitense a Guangzhou, in Cina, avevano sperimentato sintomi simili a quelli avvertiti dal personale diplomatico a Cuba nell’aprile 2018. Si sono lamentati di sentire suoni insoliti nei loro appartamenti, situati non lontano dal consolato. I funzionari erano stati evacuati per essere ammessi al Center for Brain Injury and Repair dell’Università di Filadelfia, lo stesso luogo dove i diplomatici inviati a Cuba erano stati esaminati un anno prima.

Ancora una volta, gli Stati Uniti temevano che un’arma acustica segreta o una tecnologia militare che utilizza microonde fosse responsabile dei sintomi esibiti dai membri della sua rete diplomatica in Cina.

Visti i risultati che implicano una famiglia di insetti ortotteri nel verificarsi dell’enigmatica malattia che ha colpito i diplomatici americani di stanza a Cuba, ci si può finalmente chiedere se anche i grilli stiano cantando molto forte nella Cina meridionale.

Un caso da seguire, quindi.

Marc Gozlan (Seguimi su Twitter, suFacebook)

Per maggiori informazioni:

Stubbs AL, Fernando Montealegre-Z F. La registrazione degli “attacchi sonici” ai diplomatici statunitensi a Cuba corrisponde spettralmente al richiamo eco di un grillo caraibico. biorxiv.org. Posted January 04, 2019. doi: 10.1101/510834

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Golomb BA. La malattia misteriosa dei diplomatici e le radiazioni a radiofrequenza/microonde pulsate. Neural Comput. 2018 Sep 5:1-104. doi: 10.1162/neco_a_01133

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