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Una tempesta di ghiaccio, un’impennata spettacolare nel consumo di elettricità e grandi fallimenti nella produzione di energia hanno paralizzato il Texas da quasi una settimana. Più di 250.000 case erano ancora senza corrente a partire da venerdì nello stato, nonostante sia il primo produttore di gas naturale e petrolio della nazione.

Non è tutto: mentre le tubature scoppiano sotto l’effetto del gelo, i texani hanno anche aperto i rubinetti. Ora, i livelli dell’acqua sono bassi e potrebbero anche essere pericolosi per la salute. Le autorità hanno chiesto alla popolazione di bollire l’acqua per renderla potabile. Aggiungendo un po’ di più al sovraconsumo di elettricità. “La pressione dell’acqua è molto bassa. Si prega di non far scorrere l’acqua per evitare che i tubi scoppino”, ha twittato mercoledì mattina il sindaco di Houston Sylvester Turner.

Questi fallimenti colpiscono anche le imprese e gli ospedali mobilitati contro il Covid-19. Secondo il Washington Post, diverse strutture stanno respingendo i pazienti per limitare l’uso dell’acqua. “Per gli ospedali del Texas, questa è un’emergenza in cima a una pandemia”, ha detto Carrie Williams della Texas Hospital Association in una e-mail, come citato dal giornale statunitense venerdì. “Ora sono in prima linea con le tubature rotte, le scorte in calo e le restrizioni idriche”.

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Molte centrali colpite dal freddo

Una massa d’aria dall’Artico ha immerso ampie fasce degli Stati Uniti nel freddo pungente, con temperature fino a 20 gradi al di sotto delle norme stagionali. In tutti gli Stati Uniti, la tempesta ha ucciso almeno 30 persone. Il Texas non era immune. Diverse centrali a gas naturale, eoliche e nucleari che alimentano città come Austin e Houston hanno visto le loro operazioni interrotte dalle condizioni estreme negli ultimi giorni.

Un po’ per il fastidio dei rappresentanti politici. Il governatore repubblicano del Texas, Greg Abbott, ha criticato la gestione della crisi da parte di Ercot, la società incaricata della distribuzione dell’energia nello stato. In una dichiarazione rilasciata martedì, ha detto che il gruppo è stato “tutt’altro che affidabile nelle ultime 48 ore”. “Troppi texani sono senza corrente o riscaldamento in un momento in cui il nostro stato sta affrontando temperature gelide e un clima invernale rigido. Questo è inaccettabile”, ha criticato il funzionario, che ha accelerato un’indagine su Ercot.

L’agenzia federale incaricata delle tariffe dell’elettricità e del gas naturale ha anche annunciato che esaminerà le ragioni dei tagli di corrente “nei prossimi giorni”. Ma alcuni esperti credono che il problema sia principalmente strutturale. “Ercot non può investire in attrezzature. Può solo gestire la rete”, ricorda Ed Hirs, professore di economia all’Università di Houston.

I limiti del modello texano

Per Ed Hirs, il Texas, il cui picco di attività energetica si verifica di solito in tarda estate, non era preparato per una tale ondata di freddo. “Non ci sono abbastanza generatori programmati per l’inverno per soddisfare un grande picco nella domanda”, dice.

Come cuore energetico degli Stati Uniti, il Texas è di gran lunga il più grande produttore del paese di petrolio greggio e gas naturale, ma è anche un peso massimo dell’energia eolica e solare. È l’unico stato con una rete energetica autosufficiente che non gli permette di importare energia dal resto del paese. La crisi attuale evidenzia i limiti di questo sistema.

“È un avvertimento al mondo che anche le zone dove l’energia è abbondante possono avere problemi, e questo può essere catastrofico”, ha riassunto Michael Webber, professore all’Università del Texas e capo della scienza e della tecnologia di Engie a Parigi.

Eolico sotto tiro

Molte voci conservatrici hanno indicato la presunta preminenza delle energie rinnovabili come il fattore principale delle interruzioni di corrente. In particolare, il deputato repubblicano Dan Crenshaw del Texas ha preso di mira su Twitter la presunta inaffidabilità dell’energia eolica, un’energia che è “eccessivamente sovvenzionata” per i suoi gusti. “In breve, i combustibili fossili sono l’unica cosa che ci salva”, ha sbottato.

Ma i commenti hanno attirato forti reazioni, anche da Daniel Cohan, un professore di ingegneria civile e ambientale alla Rice University di Houston, che ha definito le osservazioni del deputato “profondamente fuorvianti”. “Stiamo affrontando una crisi dei sistemi energetici, non solo una crisi dell’elettricità”, ha scritto Daniel Cohan su Twitter.

“Tutte le nostre fonti di energia hanno fallito. Tutti sono vulnerabili in qualche modo agli eventi meteorologici e climatici estremi”, ha aggiunto. “Nessuno di loro era adeguatamente preparato per un tempo così grave”.

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