Sembra che il corallo si stia abituando al riscaldamento globale, è una buona notizia?

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Le barriere coralline della Grande Barriera Corallina, a nord-est dell’Australia, hanno sofferto meno nel 2017 anche se l’acqua era ancora più calda dell’anno precedente. Un fenomeno di assuefazione che però nasconde un pessimo segnale.

Nell’aprile 2018, un team di ricercatori aveva lanciato l’allarme sulla catastrofica scomparsa delle barriere coralline della Grande Barriera Corallina, lunga 2.300 km. Avevano notato una perdita dal 30% al 50% della copertura corallina tra marzo e novembre 2016 a causa dello stress da calore. “I coralli sono morti in poche settimane nelle acque in cui le temperature sono aumentate di più di 3°C”, hanno scoperto all’epoca.

Ma nel 2017, la tendenza sembra rallentare, hanno scoperto i ricercatori in un nuovo studio pubblicato su Nature Climate Change, il 10 dicembre. “Siamo stati sorpresi di trovare meno sbiancamento nel 2017, anche se le temperature sono state ancora più estreme dell’anno precedente”, riferisce Terry Hughes, uno dei coautori. Nella prima ondata, i coralli esposti a un aumento di temperatura di 8-9°C avevano quindi il 90% di possibilità di morire, rispetto a solo il 14% nel 2017.

Differenza della temperatura dell'acqua tra il 2016 e il 2017 (a), il colore indica l'intensità del riscaldamento. E probabilità di sbiancamento nel 2016 e 2017 (b), in funzione della temperatura. © Terry Hughes et al, Nature Climate Change, 2018.

Differenza nella temperatura dell’acqua tra il 2016 e il 2017 (a), il colore indica l’intensità del riscaldamento. E probabilità di sbiancamento nel 2016 e 2017 (b), in funzione della temperatura. © Terry Hughes et al, Nature Climate Change, 2018.

In particolare, la mortalità è molto più bassa per i reef precedentemente esposti allo stress termico. Per i ricercatori, questa è la prova di una “memoria ecologica” degli ecosistemi. “Una volta che le specie più fragili sono scomparse, rimangono quelle più resistenti al riscaldamento”, spiega Terry Hughes.

Una foresta tropicale trasformata in macchia

Dovremmo concludere che il riscaldamento alla fine non avrà alcun impatto sui coralli? Niente affatto, avvertono i ricercatori, perché questo adattamento avviene a spese della biodiversità. “È un po’ come se una foresta tropicale si trasformasse in una macchia mediterranea”, dice Denis Allemand, direttore scientifico del Centro Scientifico di Monaco e specialista in biologia degli organismi marini (che non ha partecipato allo studio). Inoltre, frequenti episodi di sbiancamento potrebbero non dare alla barriera corallina abbastanza tempo per rigenerarsi. Dal 1998, il 61% dei coralli della Grande Barriera Corallina ha subito almeno un evento di sbiancamento.

Cosa ricordare
  • I coralli sono animali che vivono in simbiosi con le alghe, che purtroppo sono sensibili al riscaldamento globale in corso.
  • Nel 2016, circa il 30% delle barriere coralline della Grande Barriera Corallina australiana sono morte e la situazione potrà solo peggiorare se non facciamo nulla per limitare il riscaldamento globale a 2 °C.
  • La catastrofe è stata prevista nel 2000 da un esperto australiano, il professor Ove Hoegh-Guldberg. Il ricercatore teme addirittura una scomparsa dei coralli entro la fine di questo secolo.
Per maggiori informazioni

Coralli: l’annunciata hecatomb sta effettivamente avendo luogo

Articolo di Laurent Sacco pubblicato il 20/04/2018

La famosa Grande Barriera Corallina, in Australia, sta andando male. Circa il 30% delle sue barriere coralline sono morte durante il 2016 a causa del riscaldamento globale. Il suo futuro sembra in pericolo, così come quello di altre barriere coralline nel mondo. L’evento era stato previsto per l’orizzonte del 2020 già nel 2000 da un esperto australiano, il professor Ove Hoegh-Guldberg.

Negli ultimi cinquant’anni, la Terra ha perso tra il 40 e il 50% delle sue barriere coralline. Veri “polmoni degli oceani”, queste vaste strutture sono vitali per il pianeta come le foreste pluviali. Anche se rappresentano solo lo 0,1% della superficie dell’oceano (che produce il 50% dell’ossigeno che respiriamo), le barriere coralline ospitano il 25% di tutta la vita marina esistente. Soprattutto, danno da vivere a più di 500 milioni di persone.

L’annuncio fatto recentemente da un team di ricercatori in un articolo pubblicato dalla rinomata rivista Nature è particolarmente preoccupante: segnala una vera e propria catastrofe nella famosa Grande Barriera Corallina (GBC), al largo dell’Australia. Esso formalizza, attraverso una pubblicazione scientifica, ciò che era già noto da quasi un anno, vale a dire che il 30% dei coralli della GBC è morto durante il 2016 a causa di un’ondata di calore direttamente collegata al riscaldamento globale.

Questo è l’aspetto delle barriere coralline sane. Queste sono immagini di Ribbon Reefs, una catena di dieci grandi scogliere che formano il bordo esterno della Grande Barriera Corallina in Australia. Queste scogliere ospitano alcuni dei siti di immersione più popolari – Steve’s Bommie, Lighthouse Bommie e Cod Hole © Undersea Productions

Il preoccupante sbiancamento dei coralli

Queste morti sono prodotte dallo sbiancamento dei coralli. Questi ultimi sono animali che vivono in simbiosi con un’alga responsabile del loro colore e di gran parte del loro cibo. Tuttavia, quest’alga li abbandona sotto l’effetto dello stress termico. Alcune parti delle scogliere colpite possono riprendersi, ma non è facile e ci vuole tempo. Poiché ci sono stati due gravi eventi di sbiancamento nel 2016, le barriere danneggiate nella GBC non hanno alcuna possibilità di recuperare. La perdita si è verificata in un periodo di nove mesi tra marzo e novembre 2016.

Questo è quello che è successo ad alcune barriere coralline della Grande Barriera Corallina. Lo sbiancamento che ha portato nel novembre 2016 alla morte dei coralli è spettacolare a Zenith Reef (Grande Barriera Corallina settentrionale). © ARC Centre of Excellence for Coral Reef Studies

“La Grande Barriera Corallina è certamente minacciata dal cambiamento climatico, ma non è condannata se rispondiamo molto rapidamente alle emissioni di gas serra. Il nostro studio mostra che le barriere coralline stanno già cambiando drammaticamente in risposta alle ondate di calore senza precedenti”, ha detto il professor Terry Hughes, direttore del Centro di eccellenza ARC per gli studi sulla barriera corallina, uno degli autori del documento Nature.

Purtroppo, ci possono essere buone ragioni per essere pessimisti. Qualche anno fa, Futura ha dedicato diversi articoli al Catlin Seaview Survey. Uno dei principali scienziati di corallo del mondo stava lavorando a stretto contatto con i membri del Catlin Seaview Survey come capo scienziato: il professor Ove Hoegh-Guldberg (vedi articolo sotto). Aveva previsto una catastrofe entro il 2020.

Catlin Seaview Survey: i coralli sono preziosi ma minacciati

Articolo pubblicato da Laurent Sacco il 21/02/2014

Le barriere coralline sono presenti in tutte le regioni tropicali del mondo. Ma cosa sono esattamente i coralli e come creano le barriere coralline? Chief Scientist del Catlin Seaview Survey e direttore del Global Change Institute, il professor Ove Hoegh-Guldberg risponde a queste domande, spiegando che la loro conservazione ci riguarda direttamente.

L’importanza e la bellezza delle barriere coralline rimane generalmente sconosciuta al grande pubblico, che non ha la possibilità di immergersi dall’altra parte del mondo su barriere frangivento, barriere coralline o in atolli. Tuttavia, il futuro di centinaia di milioni di persone è minacciato a brevissimo termine se non si fa nulla per preservarle. Come Futura-Sciences ha spiegato in un precedente articolo, i membri del Catlin Seaview Survey hanno deciso di fare la differenza utilizzando i moderni mezzi di comunicazione e il mezzo ineludibile che è ora il World Wide Web.

Christophe Bailhache, direttore delle operazioni del Catlin Seaview Survey, nel mezzo del lavoro sulla Grande Barriera Corallina in Australia nel 2012. Le operazioni per il 2014 stanno per iniziare nelle Filippine come parte della campagna per il sud-est asiatico. © Catlin Seaview Survey, Jayne Jenkins

Christophe Bailhache, direttore delle operazioni della Catlin Seaview Survey, nel mezzo del lavoro sulla Grande Barriera Corallina in Australia nel 2012. Le operazioni per il 2014 stanno per iniziare nelle Filippine come parte della campagna per il sud-est asiatico. © Catlin Seaview Survey, Jayne Jenkins

Il team sta attualmente costruendo uno straordinario database visivo di ogni barriera corallina del pianeta. Disponibile per tutti i membri del villaggio globale, è anche prezioso per i biologi marini desiderosi di capire meglio e preservare questi ecosistemi che contengono un terzo delle specie marine del mondo, quasi 100.000. Uno dei principali specialisti di coralli del mondo lavora a stretto contatto con i membri del Catlin Seaview Survey come suo capo scientifico. E’ il professor Ove Hoegh-Guldberg.

In un servizio su France 3 del 28 novembre 2000, il professor Ove Hoegh-Guldberg si è unito a un membro di Greenpeace per annunciare che, a causa del riscaldamento globale, l’Oceano Pacifico potrebbe perdere la maggior parte delle sue barriere coralline entro la fine del secolo e che i danni causati devasteranno le industrie della pesca e del turismo della regione. Le isole più vulnerabili sono Tuvalu e Kiribati, la Polinesia francese, le Isole Cook, la Nuova Caledonia, Vanuatu e Fiji © Ina.fr

Come mostra il video qui sopra, nei primi anni 2000, questo biologo australiano stava già lanciando l’allarme con i membri di Greenpeace. Prevedeva una catastrofe ecologica entro il 2020 che avrebbe portato a una catastrofe economica. La sopravvivenza stessa delle barriere coralline alla fine del 21° secolo potrebbe essere messa in discussione.

Futura-Sciences ha scelto di accompagnare i membri del Catlin Seaview Survey durante le loro avventure ai quattro angoli del globo per contribuire ad aumentare la consapevolezza planetaria necessaria a preservare i coralli per le generazioni future. Forniremo aggiornamenti regolari su questo progetto (potete anche seguire le avventure del Catlin Seaview Survey su Google+, Twitter e Facebook). Ma per capire i problemi, è essenziale acquisire familiarità con le barriere coralline. Questo è quello che vi offriamo grazie a Ove Hoegh-Guldberg.

Ove Hoegh-Guldberg è il direttore del Global Change Institute. Preoccupato per l'impatto del cambiamento climatico sul futuro degli ecosistemi della barriera corallina, è anche desideroso di condividere le sue conoscenze sull'argomento con quante più persone possibile. Questo biologo australiano è uno degli esperti mondiali di coralli. © The University of Queensland'institut Global Change. Préoccupé par l'impact du changement climatique sur l'avenir des écosystèmes que constituent les récifs coralliens, il est aussi soucieux de partager ses connaissances sur le sujet avec le plus grand nombre. Ce biologiste australien est l'un des experts mondiaux des coraux. © The University of Queensland

Ove Hoegh-Guldberg è il direttore del Global Change Institute. Preoccupato per l’impatto del cambiamento climatico sul futuro degli ecosistemi della barriera corallina, è anche desideroso di condividere le sue conoscenze sull’argomento con quante più persone possibile. Questo biologo australiano è uno degli esperti mondiali di coralli. © The University of Queensland

Passiamo al professor Ove Hoegh-Guldberg per il resto dell’articolo.

“I coralli, che sono il cuore delle barriere coralline, sono organismi semplici legati agli anemoni di mare e alle meduse, ma hanno sviluppato un’intima simbiosi con microalghe chiamate zooxantelle. Insieme, il corallo e le zooxantelle intrappolano l’energia dalla luce del sole e la convertono in zuccheri e altri composti organici, che forniscono un’importante fonte di nutrimento ed energia per i coralli. Questa simbiosi tra animali e microalghe è così riuscita che i coralli sono anche in grado di precipitare grandi quantità di carbonato di calcio.

Questo forma un materiale calcareo, come quelli prodotti da molti altri organismi tropicali, e si accumula nel tempo nelle strutture familiari associate alle barriere coralline. Oltre ai coralli, molti altri organismi, tra cui meduse, vongole, nudibranchi, vermi piatti, kelp, e piccole creature chiamate foraminiferi hanno sviluppato relazioni simbiotiche con le zooxantelle.

In questo video, il professor Hoegh-Guldberg spiega che i coralli sono essenziali per le barriere coralline. Crescono di generazione in generazione sui resti calcarei costruiti dai loro predecessori sfruttando la luce del sole. Queste strutture permettono poi ad altre specie, come i pesci, di prosperare. © Catlin Seaview Survey, YouTube

Le barriere coralline, ecosistemi complessi e ricchi

Mentre le barriere coralline sono le uniche strutture viventi visibili dallo spazio, esse occupano solo una minima parte degli oceani (meno dello 0,1%). Nonostante queste piccole dimensioni, le barriere coralline sono gli ecosistemi più diversi degli oceani. Alcuni scienziati stimano che almeno un milione di specie vivono dentro e intorno alle barriere coralline. Nella Grande Barriera Corallina australiana, per esempio, ci sono più di 500 specie di corallo, quasi 1.500 specie di pesci e quasi 3.000 specie di molluschi.

Mentre queste creature carismatiche sono gli organismi più visibili sulle barriere coralline, la lista delle specie della Grande Barriera Corallina ne contiene centinaia di migliaia se si considerano i molti organismi spesso criptici come granchi, gamberi, vermi, echinodermi, alghe, microbi e batteri marini. Ad un’estremità di questo complesso ecosistema ci sono i produttori primari che intrappolano l’energia del sole, mentre all’altra estremità ci sono i predatori come gli squali. Insieme, questi organismi formano un ecosistema dinamico e interdipendente. Le barriere coralline sono una caratteristica persistente delle regioni tropicali del nostro pianeta da centinaia di milioni di anni.

I nudibranchi sono animali marini caratterizzati dalle loro branchie nude. Formano un ordine di molluschi gasteropodi (Nudibranchia). Quello in questa immagine vive sulla Grande Barriera Corallina. © Catlin Seaview Survey, Jayne Jenkins

I nudibranchi sono animali marini caratterizzati dalle loro branchie nude. Formano un ordine di molluschi gasteropodi (Nudibranchia). Quello in questa immagine vive sulla Grande Barriera Corallina. © Catlin Seaview Survey, Jayne Jenkins

Mentre alcuni organismi sono cambiati sottilmente nel tempo, le prove dell’attività degli ecosistemi delle barriere coralline sono state congelate nel tempo sotto forma di enormi depositi di calcare in tutto il pianeta. Durante questo periodo, le barriere coralline hanno dominato i mari caldi e poco profondi, espandendosi o restringendosi in risposta ai lenti cambiamenti del loro ambiente. La Grande Barriera Corallina, per esempio, si è formata durante i periodi caldi ed è scomparsa durante le ere glaciali, quando il livello del mare era 180 m più basso di oggi. Questi flussi e riflussi di barriere coralline lungo le coste del mondo fanno parte di un ciclo naturale in cui la distanza della Terra dal sole varia leggermente a causa di un’oscillazione dell’eccentricità della sua orbita nel corso di migliaia di anni.

Le barriere coralline, attori vitali dell’economia

Anche se occupano solo una piccola frazione della superficie terrestre, le barriere coralline sono estremamente importanti per l’umanità. Più di 500 milioni di persone traggono il loro cibo e reddito dalle barriere coralline che fiancheggiano le coste di molti paesi tropicali. Questo contributo al sostentamento delle persone è essenziale quando ci sono poche alternative per il cibo e il reddito. Nei paesi sviluppati, le barriere coralline svolgono anche importanti ruoli economici. Per esempio, la Grande Barriera Corallina australiana genera circa 4 miliardi di euro all’anno e dà lavoro a 63.000 persone, in modo sostenibile dal turismo e dai frutti di mare. A livello globale, le barriere coralline contribuiscono centinaia di miliardi di euro ogni anno alle economie nazionali. In questo senso, le barriere coralline non sono solo biologicamente belle e preziose, ma danno un contributo significativo al benessere di centinaia di milioni di persone in tutto il mondo.

La Grande Barriera Corallina si estende per diverse centinaia di migliaia di chilometri quadrati lungo la costa orientale dell’Australia. Come spiega questo video, la sua esistenza è minacciata in un futuro molto prossimo. © Euronews, YouTube

Nonostante la loro importanza, le barriere coralline vengono rapidamente degradate dalle attività umane. A livello locale, la distruzione della vegetazione costiera da parte di miniere, deforestazione e agricoltura sta inquinando le acque costiere con sedimenti, tossine e nutrienti. In molti paesi, le barriere coralline sono anche sovrasfruttate, causando la scomparsa di specie di pesci e di altri organismi chiave, portando a cambiamenti ecologici su larga scala. Le scogliere poi regrediscono, facendo posto ad altri organismi come il kelp e i cianobatteri per diventare dominanti.

Su scala globale, l’aumento delle concentrazioni nell’atmosfera di gas d’effetto come l’anidride carbonica sta portando a rapidi cambiamenti nelle temperature del mare e all’acidificazione degli oceani. Il cambiamento ambientale prodotto è centinaia di volte più veloce delle transizioni delle passate ere glaciali, che sono fondamentalmente diverse da quelle che abbiamo vissuto negli ultimi 40 milioni di anni. Questi cambiamenti su larga scala hanno già avuto impatti sulle barriere coralline: sbiancamento dei coralli, epidemie, e un rallentamento della capacità dei coralli di formare il loro scheletro di carbonato di calcio.

Per quanto riguarda il futuro, i cambiamenti previsti nella temperatura e nella chimica del mare suggeriscono che le barriere coralline potrebbero scomparire prima della fine di questo secolo se non intraprendiamo azioni urgenti per regolare l’uso dei combustibili fossili e il rilascio di anidride carbonica nell’atmosfera terrestre che la loro combustione causa”.

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