Slimy for a Good Reason: Skin Breathing (Italiano)

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Pubblicato il 9 aprile 2019 in Mtl-Nature

Ci sono animali che hanno la capacità di respirare attraverso la loro pelle. Perché non respirare attraverso i loro polmoni, vi chiederete? Semplicemente perché alcuni non li hanno. E in alcune condizioni (come sott’acqua), i polmoni non sono sufficienti per fornire ossigeno, quindi la respirazione cutanea compensa le carenze.

Queste specie hanno una pelle super-sottile che permette lo scambio di gas (per esempio di ossigeno e anidride carbonica). Questo è chiamato una pelle permeabile. Questa pelle ha capillari che la attraversano, minuscoli vasi sanguigni che agiscono con i tessuti e permettono lo scambio, tra le altre cose, e tonnellate di muscoli, la cui contrazione permette la respirazione. Ma perché questo sia efficace, la fragile epidermide di questi animali deve essere protetta. La soluzione è il muco. L’umidità che crea permette inoltre all’ossigeno di diffondersi ad un ritmo abbastanza alto.

Animali magri ma ossigenati

Prendiamo come esempio i lombrichi. Come sapete, questi piccoli animali stanno nel terreno, dove il suolo è umido. Questo li aiuta a rimanere umidi e quindi traspiranti. Ma questo non basta. Quindi producono muco, che li lubrifica e li protegge anche dalle asperità del terreno, rendendo più facile il loro movimento attraverso le gallerie.

Attenzione, la respirazione cutanea del lombrico, per quanto efficiente, ha i suoi limiti. Se un verme diventa super lungo e super grande, l’apporto di ossigeno (che deve essere proporzionale al volume dell’animale) diventa troppo piccolo perché la superficie di scambio dei gas non è abbastanza grande.
Una seconda categoria di “respiratori” cutanei: gli anfibi. Alcuni hanno le branchie, come i tritoni e i girini, ma una volta adulti, la maggior parte degli anfibi sviluppa polmoni primitivi (quindi perdono le branchie durante la metamorfosi). È quando un anfibio passa molto tempo in acqua che la sua respirazione polmonare diventa insufficiente. Le rane (prima di iniziare a cantare) vanno in letargo in acqua: ovviamente non possono usare i loro polmoni durante questo periodo. Quindi respirano attraverso la loro pelle*. Nei periodi più secchi, quando l’anfibio si trova in un ambiente più secco, può produrre muco che facilita lo scambio di gas. Inoltre la loro pelle è così permeabile che assorbono l’acqua direttamente attraverso la loro epidermide, non c’è bisogno di bere, basta fare il bagno!

Una salamandra a macchie blu che respira

Non tutto va bene per i produttori di muco. Mentre la loro pelle permeabile permette lo scambio di gas, è anche probabile che altre sostanze siano assorbite attraverso la loro epidermide, come le sostanze chimiche tossiche che si trovano intorno al loro habitat. Gli animali che respirano la pelle sono generalmente molto sensibili all’inquinamento. Sono quindi buoni indicatori della salute dell’ambiente: se le rane si trovano in una palude, possiamo supporre che sia abbastanza pulita per loro da respirare. Oltre ai vermi e agli anfibi, aggiungiamo gli echinodermi (come i ricci di mare e i cetrioli di mare), i pesci, alcuni rettili e i mammiferi** alla lista dei “respiratori della pelle”

* Questo vale anche per alcuni rettili, come le tartarughe che si ibernano sott’acqua. Tuttavia, poiché la loro pelle è coperta di squame, le aree di respirazione cutanea sono concentrate solo intorno alla cloaca. Cos’è una cloaca? È l’uscita dal tratto intestinale, genitale e urinario di alcuni animali. Quindi sì, la tartaruga può respirare attraverso le natiche…

** La pelle dei mammiferi, pur essendo MOLTO più spessa di quella dei lombrichi o degli anfibi, permette anche lo scambio di gas. I tassi di cambio sono così bassi che non sono coinvolti nel nostro respiro. Negli esseri umani, circa l’1% dello scambio di gas avviene attraverso la pelle. Nei pipistrelli, parliamo del 12% perché la pelle delle loro ali è così vascolarizzata.

Fonti di immagini: Luis Miguel Bugallo Sánchez, Wiki

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