Suicidio del grillo o manipolazione parassitaria…

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In molte associazioni ospite-parassita, gli ospiti infetti mostrano differenze marcate nel comportamento o nella morfologia rispetto agli individui sani. Questi cambiamenti nel fenotipo dell’ospite sono spesso adattivi per il parassita perché aumentano la probabilità che il parassita venga trasmesso da un ospite all’altro, o che i suoi stadi infestanti vengano rilasciati in un habitat favorevole. Per questo motivo, si chiama manipolazione dei parassiti. Gli scienziati del team “evoluzione dei sistemi simbiotici” stanno cercando di svelare i misteri dei nematomorfi, vermi parassiti (circa 300 specie sparse in tutto il mondo) la cui biologia è ancora poco compresa.

Questi vermi sono parassiti solo nello stadio larvale; nello stadio adulto, conducono una vita libera in ruscelli e fiumi. La funzione principale dei nematomorfi adulti è quella di cercare un partner sessuale e riprodursi. Ogni femmina produce diversi milioni di uova e poi muore. Da queste uova emergeranno larve capaci di infettare direttamente o indirettamente (usando un ospite intermedio) gli ospiti insetti, specialmente gli ortotteri (grilli e cavallette).

Illustrazione del "suicidio" del grillo di legno © CNRS"suicide" du Grillon des Bois © CNRS

Illustrazione del “suicidio” del grillo di legno
© CNRS

Illustrazione del "suicidio" del grillo di legno © CNRS"suicide" du Grillon des Bois © CNRS

Illustrazione del “suicidio” del grillo di legno
© CNRS

Durante il loro sviluppo nell’ospite, I nematomorfi crescono da uno stadio microscopico a un verme gigantesco rispetto alle dimensioni dell’ospite in poche settimane. Una volta maturi, i nematomorfi devono tornare in acqua per riprodursi. Gli scienziati hanno dimostrato sperimentalmente che questi parassiti manipolano il comportamento degli insetti ospiti (almeno in nove specie di ortotteri) costringendo questi ultimi a “suicidarsi” gettandosi in acqua.

A seguito di questo drammatico cambiamento nel comportamento dell’ospite, il parassita emerge in acqua. Nel sud della Francia, i “suicidi” del grillo dei boschi (Nemobius sylvestris) avvengono in luglio, mentre quelli delle altre otto specie di ortotteri avvengono in agosto e settembre. Altrettanto interessante, nella stessa regione sono stati osservati suicidi di ragni infettati da nematodi della famiglia Mermithidae. I mermitidi, sebbene filogeneticamente distinti dai nematomorfi, si evolvono sotto vincoli ecologici simili. Infatti, dopo essersi sviluppati in un artropode terrestre (insetto o ragno), devono anche unirsi all’ambiente acquatico per la loro riproduzione. La somiglianza dei disturbi comportamentali che inducono nei loro ospiti dovrebbe essere considerata come una convergenza evolutiva.

I meccanismi esatti di questa manipolazione parassitaria sono ancora poco conosciuti. Sulla base di esperimenti di laboratorio, non sembra che gli insetti infetti siano veramente attratti dall’acqua, almeno a lungo raggio. Piuttosto, sembra che gli insetti infettati da un verme maturo sviluppino un comportamento irregolare e non rispondano più a certi stimoli di segnalazione di pericolo come l’acqua. Poiché le foreste in cui si evolve questo sistema ospite-parassita sono piene di ruscelli, un tale cambiamento di comportamento porterebbe prima o poi l’insetto infetto nell’ambiente acquatico. La ricerca futura si concentrerà sull’identificazione dei meccanismi con cui questi parassiti manipolano il comportamento dei loro ospiti.

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