La dieta alta en grasas y baja en carbohidratos puede mejorar la función cerebral y la memoria en los adultos mayores

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Revisado por James Ives, M.Psych. (Editor)Jun 28 2019

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En un estudio piloto de 14 adultos mayores con problemas cognitivos leves que sugieren una enfermedad de Alzheimer temprana, los investigadores farmacológicos del Johns Hopkins registran que una dieta alta en grasas y baja en carbohidratos puede mejorar la función cerebral y la memoria.

Dieta alta en grasas y baja en carbohidratos

Crédito: iStock

Aunque los investigadores afirman que encontrar participantes que quisieran llevar a cabo dietas restrictivas para el estudio de tres meses -o compañeros que quisieran ayudarles a seguir esas dietas- fue todo un reto, los que se adhirieron a una dieta Atkins modificada (muy baja en carbohidratos y con un extra de grasas) tuvieron mejoras pequeñas pero medibles en las pruebas de memoria estandarizadas con los que siguieron una dieta deficiente en grasas.

Los hallazgos a corto plazo, publicados en el número de abril de la revista Alzheimer’s Disease Journal, están lejos de ser una prueba de que la dieta Atkins modificada tenga el potencial de evitar la fase progresiva del deterioro cognitivo leve en la enfermedad de Alzheimer u otras demencias. Sin embargo, son lo suficientemente prometedores, dicen los investigadores, como para justificar estudios de choque dietético más amplios y a largo plazo sobre la función cerebral.

Nuestros primeros hallazgos sugieren que quizá no sea necesario cortar los carbohidratos tan estrictamente como se intentó inicialmente. Posiblemente podamos ver los mismos beneficios añadiendo un suplemento de cetonas que facilitaría el seguimiento de la dieta. Y lo que es más importante, si podemos confirmar estos resultados preliminares, el uso de modificaciones dietéticas para mitigar la pérdida cognitiva en las primeras fases de la demencia supondría un verdadero cambio de rumbo. Es algo que más de 400 medicamentos experimentales no han podido hacer en los ensayos clínicos. «

El doctor Jason Brandt, profesor de psiquiatría y ciencias del comportamiento y de neurología en la Escuela de Medicina de la Universidad John Hopkins

Brandt explica que, normalmente, el cerebro utiliza la glucosa del azúcar -un producto de la pérdida de carbohidratos- como su principal combustible. Sin embargo, las investigaciones han demostrado que en la fase inicial de la enfermedad de Alzheimer el cerebro no puede utilizar eficazmente la glucosa como fuente de energía. Algunos expertos, dijo, incluso se refieren al Alzheimer como «diabetes de tipo 3». «Utilizando escáneres cerebrales que muestran el uso de la energía, los investigadores también descubrieron que las cetonas, sustancias químicas que se forman durante la pérdida de colesterol en la dieta, pueden utilizarse como fuente de energía alternativa en los cerebros de las personas sanas y de las que padecen un deterioro cognitivo leve. Por ejemplo, cuando una persona sigue una dieta cetogénica, que consiste en mucha grasa y muy pocos azúcares y almidones, el cerebro utiliza las cetonas como fuente de energía en lugar de los carbohidratos.

Para el estudio actual, los investigadores querían ver si las personas con deterioro cognitivo leve, a menudo un indicador de desarrollo de la enfermedad de Alzheimer, se beneficiarían de una dieta que obligara al cerebro a utilizar cetonas en lugar de carbohidratos para obtener gasolina.

Después de 2 años y medio de esfuerzos de reclutamiento, los investigadores pudieron inscribir a 27 personas en el estudio de la dieta de 12 semanas. Hubo algunos abandonos escolares, y hasta ahora 14 participantes han completado el estudio. Los participantes tenían una edad media de 71 años. La mitad eran mujeres, y todas menos una eran de raza blanca.

Para inscribirse, cada participante necesitaba un compañero de estudio (como el cónyuge) que se encargara de garantizar que el participante siguiera una de las dos dietas durante las 12 semanas completas. Nueve participantes siguieron una dieta Atkins modificada diseñada para restringir los carbohidratos a 20 gramos por día o menos, sin restricción de calorías. El estadounidense típico ingiere entre 200 y 300 gramos de carbohidratos al día. Los otros cinco participantes siguieron un Instituto Nacional de la Dieta para el Envejecimiento, asimilado a la dieta mediterránea, que no restringe los hidratos de carbono, sino que favorece las frutas, las verduras, los lácteos bajos en o con poca grasa, los cereales integrales y las proteínas pobres, como el marisco o el pollo.

También se pidió a los participantes y a sus parejas que llevaran un diario de comidas. Antes de empezar las dietas, los asignados a la dieta Atkins modificada tomaban unos 158 gramos de carbohidratos al día. En la sexta semana de la dieta, habían reducido a una media de 38,5 gramos de carbohidratos al día y ampliaron la bajada a nueve semanas, pero todavía sin llegar al objetivo de 20 gramos, antes de aumentar a una media de 53 gramos de carbohidratos en la semana 12. Los participantes en la dieta del Instituto Nacional sobre el Envejecimiento se extendieron a comer bastante más de 100 gramos de carbohidratos al día.

Cada participante también dio muestras de orina al comienzo de las dietas y cada tres semanas hasta el final del estudio, que se utilizaron para rastrear los niveles de cetonas. Más de la mitad de los participantes de la dieta Atkins modificada tenían al menos algunas cetonas en la orina a las seis semanas de la dieta hasta el final; como era de esperar, ninguno de los participantes de la dieta del Instituto Nacional de Control de la Vejez tenía cetonas detectables.

Los participantes completaron la Evaluación Cognitiva de Montreal, el Mini-Mental Condition Check y la Escala de Calificación de la Demencia Clínica al comienzo del estudio. Se les sometió a una breve colección de pruebas de memoria neuropsicológica antes de comenzar la dieta y a las seis semanas y a las 12 semanas durante la misma. En la marca de seis semanas, los investigadores encontraron una mejora significativa en las pruebas de memoria, que coincidió con los niveles más altos de cetonas y los ingresos más bajos de carbohidratos.

Comparando los resultados de las pruebas de recuerdo retardado -la capacidad de recordar algo que se les dijo o mostró unos minutos antes-, los que se ciñeron a la dieta modificada de Atkins mejoraron en unas pocas observaciones de media (alrededor del 15% del total de raspado), mientras que los que no siguieron la dieta se relajaron de media unas pocas observaciones.

Los investigadores afirman que la mayor barrera para los investigadores fue encontrar personas que quisieran hacer cambios drásticos en sus hábitos alimenticios y asociados que quisieran imponer las dietas. El aumento de la ingesta de carbohidratos más tarde, durante el período de enfriamiento, dijeron, sugiere que la dieta se vuelve desagradable durante períodos prolongados.

Mucha gente prefiere tomar una píldora que les causa todo tipo de efectos secundarios malos que cambiar su dieta. Las personas mayores suelen decir que comer los alimentos que les gustan es uno de los pocos placeres que siguen disfrutando con el paso del tiempo, y no están dispuestos a renunciar a ello. «

Jason Brandt

Pero, dado que el equipo de Brandt observó resultados prometedores incluso en los liberados con la dieta, creen que merece la pena estudiar más una versión más suave de la dieta alta en grasas/baja en carbohidratos, quizá junto con el suplemento de cetonas boit. Debido a que este estudio también dependía de los trabajadores sociales/compañeros para hacer la mayor parte del trabajo de preparación e implementación de la dieta, el grupo también quiere ver si los participantes con un deterioro cognitivo leve menos grave pueden tomar sus propias decisiones dietéticas y ser más propensos a seguir una dieta cetogénica.

Una dieta estandarizada Atkins modificada fue producida y probada en el Centro de Medicamentos Johns Hopkins en 2002, para tratar inicialmente algunos trastornos convulsivos. Todavía se utiliza con gran éxito para este fin.

Según la Asociación de Alzheimer, unos 5,8 millones de estadounidenses padecen la enfermedad de Alzheimer, y para 2050 se prevé que la cifra ascienda a 14 millones de personas.

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