A coral parece estar a habituar-se ao aquecimento global, será isto uma boa notícia?

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Os recifes da Grande Barreira de Corais, a nordeste da Austrália, sofreram menos em 2017, embora a água fosse ainda mais quente do que no ano anterior. Um fenómeno de habituação que no entanto esconde um sinal muito mau.

Em Abril de 2018, uma equipa de investigadores tinha dado o alarme sobre o desaparecimento catastrófico dos recifes da Grande Barreira de Corais, com 2.300 km de comprimento. Tinham notado uma perda de 30% a 50% de cobertura de coral entre Março e Novembro de 2016, devido ao stress térmico. “Os corais morreram em poucas semanas em águas onde as temperaturas subiram mais de 3°C”, encontraram na altura.

Mas em 2017, a tendência parece estar a abrandar, os investigadores encontram num novo estudo publicado na Nature Climate Change, a 10 de Dezembro deste ano. “Ficámos surpreendidos por encontrar menos branqueamento em 2017, embora as temperaturas fossem ainda mais extremas do que no ano anterior”, relata Terry Hughes, um dos co-autores. Na primeira vaga, os corais expostos a um aumento de temperatura de 8-9°C tinham assim 90% de hipóteses de morrer, em comparação com apenas 14% de hipóteses em 2017.

Diferença na temperatura da água entre 2016 e 2017 (a), a cor indica intensidade de aquecimento. E a probabilidade de branqueamento em 2016 e 2017 (b), em função da temperatura. © Terry Hughes et al, Nature Climate Change, 2018.

Diferença na temperatura da água entre 2016 e 2017 (a), a cor indica a intensidade do aquecimento. E a probabilidade de branqueamento em 2016 e 2017 (b), em função da temperatura. © Terry Hughes et al, Nature Climate Change, 2018.

Especificamente, a mortalidade é muito inferior para os recifes anteriormente expostos a stress térmico. Para os investigadores, isto é uma prova de uma “memória ecológica” dos ecossistemas. “Uma vez desaparecidas as espécies mais frágeis, as mais resistentes ao aquecimento permanecem”, explica Terry Hughes.

Uma floresta tropical transformada em matagal

Devemos concluir que o aquecimento acabará por não ter impacto nos corais? De modo algum, os investigadores advertem, porque esta adaptação vem à custa da biodiversidade. “É um pouco como se uma floresta tropical se transformasse num matagal mediterrânico”, diz Denis Allemand, director científico do Centro Científico do Mónaco e especialista em biologia dos organismos marinhos (que não participou no estudo). Além disso, episódios de branqueamento frequentes podem não dar ao recife tempo suficiente para se regenerar. Desde 1998, 61% dos corais da Grande Barreira de Coral sofreram pelo menos um evento de branqueamento.

O que recordar
  • corais de recife são animais que vivem em simbiose com algas, que são infelizmente sensíveis ao aquecimento global em curso.
  • Em 2016, cerca de 30% dos recifes da Grande Barreira de Coral Australiana morreram e só piorará se nada fizermos para limitar o aquecimento global a 2 °C.
  • A hecatombe foi prevista em 2000 por um perito australiano, o Professor Ove Hoegh-Guldberg. O investigador receia mesmo um desaparecimento de corais até ao final deste século.

Para mais informações

Corais: a hecatombe prevista está a ter lugar

Artigo de Laurent Sacco publicado a 20/04/2018

A famosa Grande Barreira de Corais, na Austrália, está a correr mal. Cerca de 30% dos seus recifes morreram durante 2016 devido ao aquecimento global. O seu futuro parece estar em perigo, assim como o de outros recifes de coral em todo o mundo. O evento tinha sido previsto para o horizonte 2020 já em 2000 por um especialista australiano, Professor Ove Hoegh-Guldberg.

p>Nos últimos cinquenta anos, a Terra perdeu entre 40 e 50% dos seus recifes de coral. Os verdadeiros “pulmões dos oceanos”, estas vastas estruturas são tão vitais para o planeta como as florestas tropicais. Embora representem apenas 0,1% da superfície do oceano (que produz 50% do oxigénio que respiramos), os recifes de coral albergam 25% de toda a vida marinha existente. Acima de tudo, proporcionam a subsistência a mais de 500 milhões de pessoas.

O anúncio feito recentemente por uma equipa de investigadores num artigo publicado pela famosa revista Nature é particularmente preocupante: reporta uma verdadeira hecatombe na famosa Grande Barreira de Corais (GBC), ao largo da costa da Austrália. Formaliza, através de uma publicação científica, o que já era conhecido há quase um ano, nomeadamente que 30% dos corais do GBC morreram durante 2016 como resultado de uma onda de calor directamente ligada ao aquecimento global.

É este o aspecto de recifes de coral saudáveis. Estas são imagens de Recifes de Fita, uma cadeia de dez grandes recifes que formam o bordo exterior da Grande Barreira de Corais na Austrália. Estes recifes são o lar de alguns dos mais populares locais de mergulho – Steve’s Bommie, Lighthouse Bommie e Cod Hole © Undersea Productions

O preocupante branqueamento de coral

Estas mortes são produzidas pelo branqueamento de coral. Estes últimos são animais que vivem em simbiose com uma alga responsável pela sua cor e grande parte da sua comida. No entanto, esta alga abandona-as sob o efeito do stress térmico. Algumas partes dos recifes afectados podem recuperar, mas isto não é fácil e leva tempo. Desde que houve dois graves eventos de branqueamento em 2016, os recifes danificados no GBC não têm qualquer hipótese de recuperação. A perda ocorreu durante um período de nove meses entre Março e Novembro de 2016.

Foi o que aconteceu a alguns dos recifes da Grande Barreira de Corais. O branqueamento que levou em Novembro de 2016 à morte dos corais é espectacular no recife Zenith (norte da Grande Barreira de Corais). © ARC Centre of Excellence for Coral Reef Studies

“A Grande Barreira de Coral está certamente ameaçada pelas alterações climáticas, mas não está condenada se respondermos muito rapidamente às emissões de gases com efeito de estufa. O nosso estudo mostra que os recifes de coral já estão a mudar drasticamente em resposta a ondas de calor sem precedentes”, disse o Professor Terry Hughes, director do Centro de Excelência do ARC para Estudos dos Recifes de Coral, um dos autores do artigo Nature.

Felizmente, pode haver boas razões para ser pessimista. Há alguns anos atrás, a Futura dedicou vários artigos ao Catlin Seaview Survey. Um dos principais cientistas de coral do mundo estava a trabalhar em estreita colaboração com os membros da Catlin Seaview Survey como seu cientista chefe: Professor Ove Hoegh-Guldberg (ver artigo abaixo). Ele tinha previsto uma catástrofe até 2020.

Catlin Seaview Survey: os corais são preciosos mas ameaçados

Artigo publicado por Laurent Sacco a 21/02/2014

p>Recifes corais estão presentes em todas as regiões tropicais do mundo. Mas o que são exactamente os corais e como é que fazem os recifes? Cientista Chefe do Catlin Seaview Survey e Director do Global Change Institute, o Professor Ove Hoegh-Guldberg responde a estas perguntas, explicando ao mesmo tempo que a sua preservação nos diz directamente respeito.

A importância e beleza dos recifes de coral permanece geralmente desconhecida do público em geral, que não tem a oportunidade de mergulhar do outro lado do mundo em recifes de franjas, recifes de barreira ou em atóis. Contudo, o futuro de centenas de milhões de pessoas é ameaçado a muito curto prazo se nada for feito para as preservar. Como a Futura-Sciences explicou num artigo anterior, os membros da Catlin Seaview Survey propuseram-se a fazer a diferença utilizando meios de comunicação modernos e o meio inescapável que é agora a World Wide Web.

Christophe Bailhache, o director de operações da Catlin Seaview Survey, no meio do trabalho sobre a Grande Barreira de Corais na Austrália em 2012. As operações para 2014 estão prestes a começar nas Filipinas, como parte da campanha do Sudeste Asiático. © Catlin Seaview Survey, Jayne Jenkins

Christophe Bailhache, o director de operações da Catlin Seaview Survey, a meio dos trabalhos sobre a Grande Barreira de Corais na Austrália em 2012. As operações para 2014 estão prestes a começar nas Filipinas, como parte da campanha do Sudeste Asiático. © Catlin Seaview Survey, Jayne Jenkins

A equipa está actualmente a construir uma extraordinária base de dados visual de todos os recifes de coral do planeta. Disponível para todos os membros da aldeia global, é também inestimável para os biólogos marinhos interessados em compreender e preservar melhor estes ecossistemas que contêm um terço das espécies marinhas do mundo, quase 100.000. Um dos maiores especialistas mundiais em corais trabalha em estreita colaboração com os membros da Catlin Seaview Survey como seu líder científico. Ele é o Professor Ove Hoegh-Guldberg.

Num relatório sobre a França 3 datado de 28 de Novembro de 2000, o Professor Ove Hoegh-Guldberg juntou-se a um membro do Greenpeace para anunciar que, devido ao aquecimento global, o Oceano Pacífico poderá perder a maior parte dos seus recifes de coral até ao final do século, e que os danos causados irão devastar as indústrias pesqueira e turística da região. As ilhas mais vulneráveis são Tuvalu e Kiribati, Polinésia Francesa, Ilhas Cook, Nova Caledónia, Vanuatu e Fiji © Ina.fr

Como o vídeo acima mostra, no início dos anos 2000, este biólogo australiano já estava a fazer soar o alarme com membros do Greenpeace. Estava a prever uma catástrofe ecológica até 2020, levando a uma catástrofe económica. A própria sobrevivência dos recifes de coral no final do século XXI poderia ser questionada.

Futura-Sciences optou por acompanhar os membros do Catlin Seaview Survey durante as suas aventuras nos quatro cantos do globo, a fim de ajudar a aumentar a consciência planetária necessária para preservar os corais para as gerações futuras. Forneceremos actualizações regulares sobre este projecto (pode também seguir as aventuras do Catlin Seaview Survey no Google+, Twitter e Facebook). Mas para compreender as questões, é essencial familiarizar-se com os recifes de coral. É isso que lhe oferecemos graças a Ove Hoegh-Guldberg.

Ove Hoegh-Guldberg é o director do Instituto de Mudança Global. Preocupado com o impacto das alterações climáticas no futuro dos ecossistemas dos recifes de coral, também está interessado em partilhar o seu conhecimento sobre o assunto com o maior número de pessoas possível. Este biólogo australiano é um dos peritos mundiais em corais. © The University of Queensland'institut Global Change. Préoccupé par l'impact du changement climatique sur l'avenir des écosystèmes que constituent les récifs coralliens, il est aussi soucieux de partager ses connaissances sur le sujet avec le plus grand nombre. Ce biologiste australien est l'un des experts mondiaux des coraux. © The University of Queensland

Ove Hoegh-Guldberg é o director do Global Change Institute. Preocupado com o impacto das alterações climáticas no futuro dos ecossistemas dos recifes de coral, também está interessado em partilhar o seu conhecimento sobre o assunto com o maior número de pessoas possível. Este biólogo australiano é um dos peritos mundiais em corais. © The University of Queensland

Voltemos ao próprio Professor Ove Hoegh-Guldberg para o resto do artigo.

“Os corais, que estão no coração dos recifes de coral, são organismos simples relacionados com anémonas marinhas e medusas, mas desenvolveram uma simbiose íntima com microalgas chamadas zooxanthellae. Juntos, os corais e zooxanthellae capturam a energia da luz solar e convertem-na em açúcares e outros compostos orgânicos, que fornecem uma importante fonte de nutrição e energia para os corais. Esta simbiose entre animais e microalgas é tão bem sucedida que os corais são também capazes de precipitar grandes quantidades de carbonato de cálcio.

Forma um material calcário, como os produzidos por muitos outros organismos tropicais, e acumula-se ao longo do tempo nas estruturas familiares associadas aos recifes de coral. Para além dos corais, muitos outros organismos, incluindo medusas, amêijoas, nudibrânquios, vermes planos, algas, e pequenas criaturas chamadas foraminíferos também desenvolveram relações simbióticas com zooxanthellae.

Neste vídeo, o Professor Hoegh-Guldberg explica que os corais são essenciais para os recifes de coral. Crescem de geração em geração sobre os restos calcários construídos pelos seus antecessores, aproveitando a luz solar. Estas estruturas permitem então que outras espécies, tais como os peixes, floresçam. © Catlin Seaview Survey, YouTube

Recifes corais, ecossistemas complexos e ricos

Embora os recifes de coral sejam as únicas estruturas vivas visíveis do espaço, ocupam apenas uma fracção minúscula dos oceanos (menos de 0,1%). Apesar desta pequena dimensão, os recifes de coral são os ecossistemas mais diversos dos oceanos. Alguns cientistas estimam que pelo menos um milhão de espécies vivem nos recifes de coral e em torno deles. Na Grande Barreira de Coral da Austrália, por exemplo, existem mais de 500 espécies de coral, quase 1.500 espécies de peixes e quase 3.000 espécies de moluscos.

Embora estas criaturas carismáticas sejam os organismos mais visíveis nos recifes de coral, a lista de espécies na Grande Barreira de Coral contém centenas de milhares mais, se considerarmos os muitos organismos frequentemente crípticos tais como caranguejos, camarões, vermes, equinodermes, algas, micróbios e bactérias marinhas. Num extremo deste complexo ecossistema estão os produtores primários que capturam a energia do sol, enquanto no outro extremo estão os predadores, como os tubarões. Juntos, estes organismos formam um ecossistema dinâmico e interdependente. Os recifes de coral têm sido uma característica persistente das regiões tropicais do nosso planeta durante centenas de milhões de anos.

Nudibranquios são animais marinhos caracterizados pelas suas guelras nuas. Formam uma ordem de moluscos gastrópodes (Nudibranquios). A que está nesta imagem vive na Grande Barreira de Corais. © Catlin Seaview Survey, Jayne Jenkins

Nudibranchs são animais marinhos caracterizados pelas suas guelras nuas. Formam uma ordem de moluscos gastrópodes (Nudibranquios). A que está nesta imagem vive na Grande Barreira de Corais. © Catlin Seaview Survey, Jayne Jenkins

Enquanto alguns organismos mudaram subtilmente ao longo do tempo, a evidência da actividade dos ecossistemas de recifes de coral foi congelada no tempo sob a forma de enormes depósitos de calcário em todo o planeta. Ao longo deste período, os recifes de coral têm dominado mares quentes e rasos, expandindo-se ou encolhendo em resposta a mudanças lentas no seu ambiente. A Grande Barreira de Corais, por exemplo, formou-se durante períodos quentes e desapareceu durante a era do gelo, quando o nível do mar era 180 m mais baixo do que hoje. Estes ebbs e fluxos de recifes de coral ao longo das costas do mundo fazem parte de um ciclo natural em que a distância da Terra ao Sol varia ligeiramente devido a uma oscilação na excentricidade da sua órbita ao longo de milhares de anos.

Recifes corais, actores vitais na economia

Embora ocupem apenas uma pequena fracção da superfície da Terra, os recifes de coral são extremamente importantes para a humanidade. Mais de 500 milhões de pessoas obtêm os seus alimentos e rendimentos dos recifes de coral que recortam as costas de muitos países tropicais. Esta contribuição para a subsistência das pessoas é essencial quando há poucas alternativas para a alimentação e o rendimento. Nos países desenvolvidos, os recifes de coral desempenham também importantes papéis económicos. Por exemplo, a Grande Barreira de Corais da Austrália gera cerca de 4 mil milhões de euros anuais e dá emprego a 63.000 pessoas, de forma sustentável a partir do turismo e dos mariscos. A nível mundial, os recifes de coral contribuem anualmente com centenas de biliões de euros para as economias nacionais. A este respeito, os recifes de coral não são apenas biologicamente belos e valiosos, eles dão uma contribuição significativa para o bem-estar de centenas de milhões de pessoas em todo o mundo.

A Grande Barreira de Coral estende-se por várias centenas de milhares de quilómetros quadrados ao longo da costa oriental da Austrália. Como este vídeo explica, a sua existência está sob ameaça num futuro muito próximo. © Euronews, YouTube

Embora a sua importância, os recifes de coral estão a ser rapidamente degradados pelas actividades humanas. Localmente, a destruição da vegetação costeira pela exploração mineira, desflorestação e agricultura está a poluir as águas costeiras com sedimentos, toxinas e nutrientes. Em muitos países, os recifes de coral são também sobreexplorados, fazendo desaparecer espécies de peixes e outros organismos chave, levando a mudanças ecológicas em grande escala. Os recifes regridem então, dando lugar a outros organismos como as algas e as cianobactérias a tornarem-se dominantes.

A uma escala global, concentrações crescentes na atmosfera de gases de efeito como o dióxido de carbono estão a levar a mudanças rápidas na temperatura do mar e à acidificação dos oceanos. A mudança ambiental produzida é centenas de vezes mais rápida do que as transições das eras glaciares do passado, que são fundamentalmente diferentes de qualquer outra que tenhamos experimentado nos últimos 40 milhões de anos. Estas mudanças em grande escala já tiveram impacto nos recifes de coral: branqueamento de coral, surtos de doenças, e um abrandamento na capacidade dos corais de formar o seu esqueleto de carbonato de cálcio.

Como para o futuro, as mudanças projectadas na temperatura do mar e na química sugerem que os recifes de coral podem muito bem desaparecer antes do final deste século se não tomarmos medidas urgentes para regular a utilização de combustíveis fósseis e a libertação de dióxido de carbono na atmosfera terrestre que a sua combustão provoca”.

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