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Embaixada dos Estados Unidos em Havana, Cuba.Havana, Cuba © Wikipedia

Mas qual é, então, a causa da misteriosa doença que afligiu os funcionários da Embaixada dos EUA estacionados em Cuba entre o final de 2016 e Agosto de 2017? Já dediquei um post no blogue a este caso, digno dos melhores romances de espionagem, onde a medicina clínica e a política internacional se entrelaçam.

A história começou no final de 2016 quando vinte e um funcionários americanos estacionados em Havana se queixaram, de dores de cabeça, tonturas, audição, visão, sono, humor, problemas cognitivos.

Representantes da união diplomática norte-americana, a Associação Americana de Serviço Externo, puderam encontrar-se com várias vítimas desta misteriosa doença e referiram-se aos efeitos de “ataques de assédio acústico”

Um estudo, publicado em Fevereiro de 2018 no Journal of The American Medical Association (JAMA), tinha descrito o conjunto de perturbações persistentes apresentadas por 21 pacientes. Entre eles, 18 relataram ter ouvido um som no momento em que a perturbação começou. Estavam em casa ou nos seus quartos de hotel na altura.

Estas pessoas descreveram um som muito alto, com um tom sustentado. Dependendo do caso, estes temas falavam de um “zumbido”, um “guincho metálico”, um “guincho perfurante”, um “rodopio”.

Um estudo, publicado online a 4 de Janeiro de 2019, fornece uma explicação que nada tem a ver com uma teoria amplamente divulgada nos meios de comunicação, nomeadamente um ataque acústico através de uma arma de microondas. Também não acredita a tese de uma doença psicogénica colectiva. Nos últimos meses, os investigadores consideraram, de facto, que os vários sintomas apresentados pelo pessoal diplomático americano baseado em Cuba poderiam ser uma resposta a um stress colectivo sentido. Finalmente, as equipas tinham feito a hipótese de que a ultra-sonografia, resultante do mau funcionamento do equipamento de escutas telefónicas, poderia estar envolvida.

Alexander Stubbs, investigador do Departamento de Biologia Integrativa da Universidade da Califórnia, Berkeley, e Fernando Montealegre-Zapata do Laboratório de Bioacústica e Biologia Sensorial da Escola de Ciências da Vida da Universidade de Lincoln (Reino Unido), publicaram o seu estudo no site de pré-publicação biorxiv.org antes de submeterem o seu manuscrito para publicação numa revista científica revista por pares dentro de poucos dias.

O som que causou os misteriosos sintomas tinha sido gravado por pessoal diplomático colocado em Cuba. As gravações tinham sido enviadas para a Marinha dos EUA e para o FBI para análise. Uma delas tinha sido transmitida em Outubro de 2017 no canal YouTube da agência noticiosa americana Associated Press (AP). É, até à data, a única prova, de natureza não médica, disponível no caso enigmático dos “ataques acústicos” contra diplomatas na embaixada dos EUA em Havana, Cuba.

De acordo com o estudo publicado sobre bioRxiv, a assinatura sonora do ruído emitido pela agência noticiosa AP corresponde ao eco de estridulações, de volume particularmente elevado, produzidas por uma espécie de grilos tropicais. Segundo os investigadores, é o som emitido pelos grilos Anurogryllus celerinictus (grilos de cauda curta das Índias).

Estes grilos masculinos produzem estridulamentos esfregando entre os reentrâncias de rolamento das asas e outro utilizado como raspador. Dos grilos que cantam continuamente nas Caraíbas e América do Norte, Anurogryllus celerinictus tem o ritmo mais rápido de oscilações sonoras.

Cricket masculino Anurogryllus celerinictus (cricket de cauda curta). © Brandon Woo, Universidade da Florida (Departamento de Entomologia e Nematologia, Universidade da Florida, Instituto de Ciências Agrárias e Alimentares).

Um grilo chamado Anurogryllus celerinictus

De acordo com os investigadores, o canto desta espécie de grilos corresponde à duração, a frequência de repetição das estridulações, o espectro de potência, a taxa de estabilidade das oscilações, avaliadas na gravação transmitida pela agência noticiosa AP. No entanto, existem algumas nuances. De facto, a gravação AP apresenta uma assinatura acústica irregular, distinta da produção sonora do grilo. De facto, isto parece incompatível com o som produzido por estes insectos stripling no seu ambiente natural ou no laboratório.

É quando os investigadores pensam que estas estridulações poderiam, fazendo ricochetear paredes, pavimentos, tectos, produzir interferências, por outras palavras, ecos, que poderiam baralhar a assinatura sonora natural dos grilos.

Os biólogos transmitem então a canção dos grilos através de um altifalante de alta-fidelidade em espaços fechados. De facto, os reflexos das oscilações do som fora das superfícies produzem um som “virtualmente indistinguível do da gravação AP”

De acordo com os investigadores, é portanto “a canção de críquete e os seus ecos, em vez de um ataque acústico ou qualquer outro dispositivo tecnológico, que é responsável pelo som na gravação difundida”. Recordou que a primeira pessoa a pensar que o som estava associado aos seus sintomas notou que o som parou abruptamente quando ela abriu a porta da frente. Existem outros relatos de paragem súbita do som quando se movem na sala, sugerindo que estes insectos param as suas emissões sonoras quando se sentem ameaçados.

Cauteloso, contudo, os investigadores dizem que “o facto de o som na gravação ter sido produzido por um grilo das Caraíbas não exclui a possibilidade de o pessoal da embaixada ter sido vítima de alguma outra forma de ataque”.

Uma Explicação Natural

Em suma, os ataques acústicos contra diplomatas dos EUA em Cuba não passariam de grilos muito altos, tentando apenas comunicar uns com os outros. Seria assim apenas o canto dos strippers de insectos. Uma música que não encanta realmente o Dr. Douglas Smith do Departamento de Neurocirurgia e Neurologia afiliado à Universidade da Pensilvânia (Center for Brain Injury and Repair, Philadelphia). Foi ele que liderou o estudo clínico dos diplomatas americanos que apareceu no ano passado em JAMA.

Entrevistado pelo New York Times, o Dr. Douglas não excluiu a possibilidade de os diplomatas poderem ter ouvido grilos, mas duvidou que tivesse tido qualquer impacto nas lesões observadas. “Estes pacientes têm passado por muito. Gostaria de saber de onde vêm os sons, mas o mais importante para nós é realmente o que se passa no cérebro dos pacientes e o que pode ser feito em relação a isso”, diz ele.

Verdadeiramente, esta não é a primeira vez que os grilos são incriminados neste caso. Um relatório do governo cubano já tinha sugerido em 2018 que o grilo Gryllus assimilis jamaicano poderia ser responsável. No entanto, ao contrário do grilo Anurogyrllus celerinictus, este insecto não canta continuamente, mas produz uma melodia intermitente.

Esta também não é a primeira vez que um ataque é mencionado sobre um evento envolvendo americanos. No final da década de 1970, após a Guerra do Vietname, houve numerosas alegações de que uma arma química estava a ser utilizada no Sudeste Asiático.

Este agente, denominado “Chuva Amarela”, consistia em toxinas, incluindo micotoxinas (produzidas por fungos). Em 1981, os Estados Unidos anunciaram que tinham provas físicas de que as micotoxinas fornecidas pela União Soviética tinham sido utilizadas como arma contra as populações civis no Sudeste Asiático. Em 1989, um biólogo canadiano e um investigador malaio resolveram o mistério, propondo uma explicação natural. As chuvas amarelas foram na realidade devidas à defecação em massa simultânea de enxames de abelhas asiáticas. Este fenómeno ocorreu com mais frequência em dias quentes.

Também na China

Diplomatas no consulado dos EUA em Guangzhou, China, tinham experimentado sintomas semelhantes aos sentidos pelo pessoal diplomático em Cuba em Abril de 2018. Queixaram-se de ouvir sons invulgares nos seus apartamentos, situados não muito longe do consulado. As autoridades tinham sido evacuadas para admissão no Centro de Lesão e Reparação Cerebral da Universidade de Filadélfia, o mesmo local onde os diplomatas destacados para Cuba tinham sido examinados um ano antes.

Again, os Estados Unidos temiam que uma arma acústica secreta ou tecnologia militar que utilizasse microondas fosse responsável pelos sintomas exibidos pelos membros da sua rede diplomática na China.

Dadas as descobertas que implicam uma família de insectos ortopédicos na ocorrência da enigmática doença que atingiu os diplomatas norte-americanos estacionados em Cuba, podemos finalmente perguntar-nos se os grilos também cantam muito alto no sul da China.

Um caso a seguir, então.

Marc Gozlan (Segue-me no Twitter, onFacebook)

Para mais informações:

Stub AL, Fernando Montealegre-Z F. O registo de “ataques sónicos” a diplomatas americanos em Cuba corresponde espectralmente ao apelo de eco de um grilo das Caraíbas. biorxiv.org. Posted January 04, 2019. doi: 10.1101/510834

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Della Sala S, Cubelli R. Alegado ” ataque sónico ” apoiado por neuropsicologia pobre. Cortex. 2018 Jun;103:387-388. doi: 10.1016/j.cortex.2018.03.006

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