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Uma tempestade gelada, um aumento espectacular do consumo de electricidade e grandes falhas na produção de energia paralisaram o Texas durante quase uma semana. Mais de 250.000 lares ainda estavam sem energia a partir de sexta-feira no estado, apesar de ser o maior produtor de gás natural e petróleo do país.

Isso não é tudo: como os tubos rebentaram sob o efeito da geada, os texanos também correram as torneiras. Agora, os níveis de água são baixos e podem até ser perigosos para a saúde. As autoridades pediram à população para ferver a sua água, a fim de a tornar potável. Adicionando um pouco mais ao sobreconsumo de electricidade. “A pressão da água é muito baixa. Por favor, não correr água para evitar que os canos rebentem”, Sylvester Turner, Presidente da Câmara de Houston, tweetou na quarta-feira de manhã.

Estas falhas estão também a afectar empresas e hospitais mobilizados contra a Covid-19. De acordo com o Washington Post, várias instalações estão alegadamente a recusar pacientes para limitar o seu uso de água. “Para os hospitais do Texas, isto é uma emergência para além de uma pandemia”, disse Carrie Williams da Associação Hospitalar do Texas num e-mail, conforme citado pelo jornal norte-americano na sexta-feira. “Estão agora na linha da frente com canos partidos, fornecimentos em declínio e restrições de água”.

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Muitas casas de força atingidas pelo frio

Uma massa de ar do Árctico mergulhou grandes extensões dos Estados Unidos em frio amargo, com temperaturas até 20 graus abaixo das normas sazonais. Em todos os Estados Unidos, a tempestade matou pelo menos 30 pessoas. O Texas não era imune. Várias centrais de gás natural, eólicas e nucleares que alimentam cidades como Austin e Houston viram as suas operações perturbadas pelas condições extremas nos últimos dias.

Algum pouco ao incómodo dos representantes políticos. O governador republicano do Texas, Greg Abbott, explodiu a gestão da crise pela Ercot, a empresa encarregada da distribuição de energia no Estado. Numa declaração divulgada na terça-feira, ele disse que o grupo tinha “sido tudo menos fiável nas últimas 48 horas”. “Demasiados texanos estão sem energia ou calor numa altura em que o nosso estado está a enfrentar temperaturas frígidas e um Inverno rigoroso. Isso é inaceitável”, criticou o funcionário, que acelerou uma investigação sobre a Ercot.

A agência federal encarregada das tarifas de electricidade e gás natural também anunciou que iria analisar as razões para os cortes de energia “nos próximos dias”. Mas alguns peritos acreditam que o problema é principalmente estrutural. “A Ercot não pode investir em equipamento. Só pode gerir a rede”, recorda Ed Hirs, professor de economia na Universidade de Houston.

As limitações do modelo do Texas

Para Ed Hirs, Texas, cuja actividade energética de pico ocorre geralmente no final do Verão, não estava preparado para uma tal onda de frio. “Não há geradores suficientes programados para o Inverno para satisfazer um grande pico de procura”, diz ele.

Como centro de energia dos Estados Unidos, o Texas é de longe o maior produtor de petróleo bruto e gás natural do país, mas é também um país de peso pesado em termos de energia eólica e solar. É o único estado com uma rede energética auto-suficiente que não lhe permite importar energia do resto do país. A crise actual põe em evidência os limites deste sistema.

“É um aviso para o mundo que mesmo áreas onde a energia é abundante podem deparar-se com problemas, e isso pode ser catastrófico”, resumiu Michael Webber, professor na Universidade do Texas e chefe da ciência e tecnologia na Engie em Paris.

Vento sob fogo

Muitas vozes conservadoras apontaram a suposta proeminência das energias renováveis como o principal factor de falhas de energia. Em particular, o congressista republicano Dan Crenshaw, do Texas, apontou no Twitter para a alegada falta de fiabilidade da energia eólica, uma energia que é “excessivamente subsidiada” pelo seu gosto. “Em suma, os combustíveis fósseis são a única coisa que nos salva”, blusou ele.

Mas os comentários suscitaram fortes reacções, incluindo de Daniel Cohan, um professor de engenharia civil e ambiental da Universidade de Rice em Houston, que chamou às observações do congressista “profundamente enganadoras”. “Estamos perante uma crise dos sistemas energéticos, não apenas uma crise eléctrica”, escreveu Daniel Cohan no Twitter.

“Todas as nossas fontes de energia falharam. Todos são de alguma forma vulneráveis a fenómenos climáticos e meteorológicos extremos”, acrescentou ele. “Nenhum deles estava adequadamente preparado para condições meteorológicas tão severas”.

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