Saúde Mental

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As coisas vivas são capazes de integrar e identificar informações sensoriais relevantes tais como cheiros, sons ou luz, a fim de regular as suas respostas comportamentais na presença de um perigo potencial. A isto chama-se discriminação contextual. Os investigadores do Inserm baseados no Neurocentre Magendie em Bordéus acabam de descobrir que neurónios estão envolvidos neste fenómeno e onde se encontram. Esta é uma boa notícia para as pessoas que sofrem de transtorno de stress pós-traumático, nas quais esta discriminação contextual está fora de ordem. Este trabalho é publicado na revista Neuron

Viver através de experiências traumáticas, tais como um desastre natural, um ataque terrorista, ou combate militar são eventos que podem levar ao desenvolvimento de perturbações psiquiátricas, tais como perturbações de stress pós-traumático (PTSD). Quando estas pessoas são confrontadas com um ambiente semelhante àquele em que o acontecimento traumático ocorreu, revivem as tensões do trauma original com a mesma intensidade. Nestes pacientes, as perturbações de ansiedade estão associadas à generalização contextual. Tornaram-se efectivamente incapazes de integrar e identificar informações sensoriais relevantes dos seus cinco sentidos – captadas do ambiente – a fim de regular as respostas comportamentais. Os circuitos neurais envolvidos neste fenómeno são desconhecidos.

Uma equipa de investigadores liderada pelo Dr. Cyril Herry acaba de identificar pela primeira vez em ratos uma população de neurónios envolvidos em discriminação contextual. Estes neurónios estão localizados no córtex pré-frontal medial.

Para o fazer, os investigadores utilizaram, em particular, abordagens optogénicas (ver caixa) que permitem activar ou inibir a actividade das populações de neurónios a fim de determinar o seu envolvimento num determinado comportamento. Para avaliar os circuitos neurais envolvidos na discriminação contextual, os investigadores expuseram os ratos a um contexto composto por diferentes elementos sensoriais (luz, cheiro, som) no qual receberam um ou mais leves choques eléctricos para tornar este contexto aversivo.

Num segundo passo, os ratos foram expostos ao mesmo contexto mas sem os elementos sensoriais relevantes (cheiro, som, luz) fazendo-os acreditar que o contexto não era aversivo. Utilizando gravações em tempo real da actividade dos neurónios no córtex pré-frontal medial e a sua manipulação optogenética, os investigadores foram capazes de identificar uma população de neurónios especificamente activada durante a discriminação contextual.

Este trabalho demonstra que a actividade neuronal nesta área específica do cérebro, o córtex pré-frontal medial, é um componente chave da discriminação contextual. Os investigadores demonstraram ainda que este grupo de neurónios projecta especificamente para o tronco cerebral, uma área do cérebro directamente envolvida na regulação motora de comportamentos emocionais.

“Este trabalho, que melhora a nossa compreensão da actividade neural que conduz à discriminação contextual, poderia contribuir para o desenvolvimento de tratamentos e terapias para pessoas que sofrem de distúrbios de ansiedade”, acredita o Dr. Cyril Herry, director de investigação da Inserm e investigador deste trabalho”

Optogenética consiste em introduzir proteínas naturais sensíveis à luz nos neurónios, tais como a channelrhodopsin, extraída de uma alga que é uma proteína sensível à luz azul, ou a archaerhodopsin que é sensível à luz verde ou amarela. Quando a luz azul é introduzida no cérebro do rato através de uma fibra óptica, a activação da channelrhodopsin gera uma corrente despolarizante: isto é equivalente à activação dos neurónios. Por outro lado, se o arcaerhodopsin for activado por luz verde ou amarela, gera uma corrente hiperpolarizante e os neurónios são inibidos. Estas proteínas fotossensíveis expressas na membrana neuronal são portanto capazes de activar ou inibir os impulsos nervosos à vontade. Isto permite aos investigadores identificar redes neurais envolvidas numa determinada tarefa e definir o seu papel causal.

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