Salud mental

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Los seres vivos son capaces de integrar e identificar información sensorial relevante como los olores, los sonidos o la luz para regular sus respuestas de comportamiento ante un peligro potencial. Esto se llama discriminación contextual. Los investigadores del Inserm, con sede en el Neurocentro Magendie de Burdeos, acaban de descubrir qué neuronas están implicadas en este fenómeno y dónde se encuentran. Esto es una buena noticia para las personas que padecen un trastorno de estrés postraumático, en las que esta discriminación contextual está fuera de lugar. Este trabajo se publica en la revista Neuron

Vivir experiencias traumáticas como una catástrofe natural, un atentado terrorista o un combate militar son sucesos que pueden conducir al desarrollo de trastornos psiquiátricos, como el trastorno de estrés postraumático (TEPT). Cuando estas personas se enfrentan a un entorno similar al que se produjo el suceso traumático, reviven las tensiones del trauma original con la misma intensidad. En estos pacientes, los trastornos de ansiedad se asocian a la generalización contextual. Se han vuelto incapaces de integrar e identificar la información sensorial relevante de sus cinco sentidos -captada del entorno- para regular las respuestas conductuales. Se desconocen los circuitos neuronales implicados en este fenómeno.

Un equipo de investigadores dirigido por el doctor Cyril Herry acaba de identificar por primera vez en ratones una población de neuronas implicadas en la discriminación contextual. Estas neuronas se localizan en la corteza prefrontal medial.

Para ello, los investigadores utilizaron, en concreto, aproximaciones optogenéticas (ver recuadro) que permiten activar o inhibir la actividad de poblaciones de neuronas para determinar su implicación en un comportamiento concreto. Para evaluar los circuitos neuronales implicados en la discriminación contextual, los investigadores expusieron a los ratones a un contexto compuesto por diferentes elementos sensoriales (luz, olor, sonido) en el que recibían una o varias descargas eléctricas leves con el fin de que este contexto fuera aversivo.

En un segundo paso, los ratones fueron expuestos al mismo contexto pero sin los elementos sensoriales relevantes (olor, sonido, luz) haciéndoles creer que el contexto no era aversivo. Utilizando grabaciones en tiempo real de la actividad de las neuronas en la corteza prefrontal medial y su manipulación optogenética, los investigadores pudieron identificar una población de neuronas específicamente activadas durante la discriminación contextual.

Este trabajo demuestra que la actividad neuronal en esta área cerebral concreta, la corteza prefrontal medial, es un componente clave de la discriminación contextual. Los investigadores demostraron además que este grupo de neuronas se proyecta específicamente al tronco cerebral, una zona del cerebro directamente implicada en la regulación motora de las conductas emocionales.

«Este trabajo, que mejora nuestra comprensión de la actividad neuronal que conduce a la discriminación contextual, podría contribuir al desarrollo de tratamientos y terapias para las personas que padecen trastornos de ansiedad», considera el Dr. Cyril Herry, director de investigación del Inserm e investigador de este trabajo.»

La optogenética consiste en introducir en las neuronas proteínas naturales sensibles a la luz, como la canalrodopsina, extraída de un alga que es una proteína sensible a la luz azul, o la arqueodopsina que es sensible a la luz verde o amarilla. Cuando se introduce luz azul en el cerebro del ratón a través de una fibra óptica, la activación de la canalrodopsina genera una corriente despolarizante: esto equivale a la activación de las neuronas. En cambio, si la arqueo-dopsina se activa con luz verde o amarilla, genera una corriente hiperpolarizante y las neuronas se inhiben. Estas proteínas fotosensibles expresadas en la membrana neuronal son, por tanto, capaces de activar o inhibir los impulsos nerviosos a voluntad. Esto permite a los investigadores identificar las redes neuronales implicadas en una tarea concreta y definir su papel causal.

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